– Det har vært et helvete på jord der ute, sier regjeringssjef John Brumby i delstaten Victoria.

Antallet dødsofre i de voldsomme busk— og skogbrannene i Australia er steget til 96, opplyser australsk politi til nyhetsbyrået AAP. Myndighetene opplyser samtidig at de tror antallet dødsofre kan stige ytterligere.

Hele 26 branner herjet fortsatt søndag. Politiet mener enkelte av brannene må være påsatt og sier ildspåsetterne kan bli tiltalt for drap.

– Noen av disse brannene har startet på steder hvor de må ha blitt påsatt, de kan ikke ha startet der av naturlige årsaker, sier visepolitimester Kieran Walshe.

Tettsteder utslettet

Tallet på omkomne er det høyeste i Australias historie etter at det passerte de 75 ofrene fra tilsvarende branner i 1983. Tettstedene Kinglake og Marysville er så godt som fullstendig ødelagt i brannene.

Et område på om lag 2.000 kvadratkilometer skog er brent ned og forkullet. Over 750 boliger er brent ned til grunnen, og Kinglake karakteriseres som utslettet med 55 av innbyggerne døde.

– Det regnet ild. Vi gjemte oss i olivenlunden og så huset vårt brenne ned, sier en overlevende fra Kinglake.

Brannene herjet gjennom flere mindre byer og landområder nord for Australias nest største by Melbourne natt til søndag. Mange mennesker klarte ikke å unnslippe flammene og døde innesperret i biler og hus, ifølge politiet.

Funnet i bilen

Politiet fortsetter å finne døde og hardt forbrente mennesker i nedbrente hjem og langs veier i området. Minst 20 er brakt til sykehus med alvorlige brannskader.

– Vi plukker dem opp etter hvert som vi kommer igjennom, sier en polititalsmann.

Lokalreporteren Jane Cowan, som besøkte landsbyen Marysville med 1.000 innbyggere, forteller at bare noen få hus står tilbake.

– Noen forteller om boliger der tre familier var samlet. Så eksploderte gassflasker i nabohuset som skadet deres hus, og så tok deres hus også fyr, sa Cowan til den australske kringkastingen ABC.

– En kvinne ble funnet i bilen sin i dag morges. Hun prøvde å komme unna, men klarte det ikke. Hun hadde serviset sitt ved siden av seg på det andre setet.

– Vi så ut, og der sto det en vegg av flammer. Jeg har aldri sett noe slikt. Du ser det på TV, men tror ikke det skjer med deg, sier Joanne Fisher om storbrannen.

Fortsatt kamp mot flammene

Tusener av brannfolk og frivillige fortsetter den intense kampen mot brannen. Myndighetene har også satt inn soldater mot flammehavet. Styrker fra hæren skal blant annet bidra med bulldosere til å bygge branngater og transport av drivstoff, opplyser John Brumby i Victoria.

Sterk vind har skapt forhold som minner om en kruttønne i de sørøstlige områdene av Australia, med temperaturer på opptil 46 grader. I Melbourne ble det lørdag registrert 46,4 varmegrader.

MICK TSIKAS