Åtte mennesker mistet livet, og så mange som 72 kan være savnet etter at store vannmasser fosset gjennom byen Toowoomba, 125 kilometer vest for Brisbane. Vannet kom som en liten tsunami, ifølge vitner.

En dyster, svartkledd statsminister Julia Gillard gjorde det klart at nasjonen i dagene som kommer, må vente dramatisk høyere dødstall enn hittil.

— I går så vi sjokkerende hendelser i Toowoomba og andre samfunn i Lockyer-dalen – veritable murer av vann som knuses mot biler og bygninger, sa hun.

Queenslands delstatsminister Anna Bligh sa at hele familier er savnet, mens redningsarbeidet blir hemmet av øsende regnvær og veier som er vasket bort.

Som korker i vannet Dramatiske TV-bilder viste biler som ble feid vekk og kastet rundt som korker av den to meter høye flodbølgen som uten varsel fosset gjennom Toowoombas gater.

Overlevende klamret seg til trær, hustak og telefonstolper for å unngå å bli tatt av det frådende brune vannet, og flere hundre ble reddet av helikoptre.

En kvinne og to barn ble funnet døde i sentrum av byen, og en mann og en gutt mistet livet i Murphy Creek i nærheten.

Koordinator for redningstjenesten, Ian Stewart, sier at redningsmannskapene leter etter 72 mennesker som er meldt savnet i Lockyer-dalen. Han er særlig bekymret for den lille byen Grantham, der de ikke har nådd fram ennå.

— Jeg tror Grantham kommer til å være en katastrofe når det gjelder antall hus som er skadd eller knust, og vi venter på informasjon om mulige omkomne, sa han.

Evakueringer i Brisbane Nå står Brisbane, Australias tredje største by med 2 millioner innbyggere, for tur. Vannet er på vei inn i byen, og toppen, opp til 16 meter over normal vannstand, ventes å bli nådd onsdag eller torsdag.

Politiet i byen oppfordret allerede tirsdag folk som bor langs elva og i en rekke lavtliggende forsteder, til å evakuere.

Borgermester Campbell Newman opplyser at 30.000 sandsekker er gjort klar for folk som vil prøve å redde husene sine.

Rett sør for Brisbane ligger et av Australias viktigste turistdistrikter rundt Gold Coast, som kan bli rammet senere i uka. Hotellene i området har allerede fått mange avbestillinger.

Økonomien rammet Oversvømmelsene i Queensland har hittil forårsaket skader for minst 5 milliarder dollar over et område på størrelse med Tyskland og Frankrike.

Ikke bare er privatboliger, veier og jernbanelinjer rammet. Kullgruvene som utgjør en viktig del av Australias økonomi, er lammet og det kan ta måneder å tømme dem for vann.

Operasjonene som er stanset på grunn av flommen, står for 35 prosent de anslagsvis 259 millioner tonn som Australia eksporterer hvert år.

Også landbruket i det som er Australias viktigste jordbruksområde, er hardt rammet. Mange bønder har sett sine frukt- og grønnsaksavlinger bli ødelagt før de rakk å høste inn og få produktene til markedet.