Sharon har ligget i koma i åtte år siden han ble rammet av et slag i januar 2006, på høyden av sin makt.

Han døde lørdag, melder den israelske hærens radio og henviste til medlemmer av Sharons familie.

Sharons helsetilstand forverret seg kraftig rett over nyttår, da flere av hans vitale organer sviktet. Han ble blant annet rammet av nyresvikt etter en operasjon i fjor høst.

I de åtte årene som har gått siden han falt i koma, har han stort sett vært helt bevisstløs. Men familien sier at han en sjelden gang imellom har åpnet øynene og rørt på fingrene.

Under en MRI-skanning i fjor ble det dessuten påvist «betydelig hjernevirksomhet» da han ble vist bilder av sin familie.

Ariel Sharon er en av Israels mest kjente generaler og politikere. Han skrev seg inn i Midtøstens historie gjennom rollen han spilte i militære invasjoner, bygging av jødiske bosetninger på okkupert land og den overraskende beslutningen om å trekke israelske soldater og bosettere ut av Gazastripen i 2005.

Hans kompromissløse holdning og hardhendte behandling av palestinerne ga ham kallenavnet bulldoseren, og han kalte sin selvbiografi «Warrior» (kriger).

Samtidig vil mange israelere huske ham som en sterk og handlekraftig leder som flere ganger endret det politiske landskapet. Han ledet Israels høyreside fra 2001 til 2006 og ble rammet av hjerneblødningen mens han var midt i en ny valgkamp

DØD: Israels tidligere statsminister Ariel Sharon.
SCANPIX