Møtet mellom de to aldrende mennene finner sted i Pavens sommerresidens Castelgandolfo. Den 81 år gamle Paven har gjentatte ganger de siste månedene bedt det internasjonale samfunn «hjelpe» partene i konflikten med «å bryte den umoralske rekken av provokasjoner og gjengjeldelser». Personlig budskap I slutten av mai sendte den katolske kirkes overhode en utsending til Midtøsten, for å overlevere personlige budskap til Arafat og Israels statsminister Ariel Sharon. — Så lenge hevn ikke erstattes av forsoning og en anerkjennelse av hvert enkelt menneskes rettigheter, vil jeg be for fred, slo Paven nylig fast. Pave Johannes Paul II besøkte i mars 2000 selv Israel og de palestinske områdene, som den første pave på 36 år. Vatikanstaten anerkjente staten Israel først i 1993, og opprettet diplomatiske forbindelser med landet året etter, samme år som de opprettet formelle bånd til palestinernes ledelsen. Støtter krav Arafat skal også møte Italias statsminister torsdag, og gjorde det onsdag klart at han vil be Silvio Berlusconi «gjøre alt han kan for å muliggjøre utplassering» av en fredsbevarende observatørstyrke i området. Berlusconi var i forrige uke vert for ledere fra verdens åtte mektigste nasjoner i Genoa, som i en kunngjøring støttet palestinernes bønn om observatører. Israel har motvillig gått med på forslaget, men fastholder at observatørene i så fall må være amerikanske. Palestinerne ønsker også at observatører fra andre land skal komme til de israelskokkuperte områdene, for med egne øyne å se overgrepene som finner sted mot sivilbefolkningen. - Hvorfor ikke? - Dere har sendt styrker til Balkan, til Makedonia og til Sør-Libanon uten tilslutning fra de involverte partene. Hvorfor kan man ikke gjøre det samme i vår region, sa Arafat under en pressekonferanse i Roma onsdag. Spørsmålet om observatører ser ut til å ha splittet Sharons samlingsregjering, etter at utenriksminister Shimon Peres onsdag sa han gikk med på et «amerikansk nærvær» nær Rafah sør på Gaza-stripen. Sharon utelukket imidlertid utplassering av observatører i dette området, der det nærmest daglig er voldelige sammenstøt mellom israelske soldater og palestinere. - Det foreligger ingen avtale om observatører eller internasjonalt overoppsyn i Rafah, het det i en kunngjøring fra Sharons kontor. Ny tilslutning Det palestinske kravet om observatører fikk ny tilslutning etter Israels siste dagers likvidasjoner av palestinske ledere og aktivister på Vestbredden og i Gaza, som også har kostet flere barn livet. USA var blant dem som sluttet seg til kritikken av aksjonene, som utenriksminister Colin Powell betegnet som «for aggressive» og talsmenn for Powells eget departement kalte «overdrevne» og «provoserende». 100.000 mennesker deltok onsdag i begravelsen til to av ofrene i Nablus, samtidig som israelske talsmenn gjorde det klart at de ville fortsette sine målrettede likvidasjoner som de mener bidrar til å forebygge terroraksjoner.