Jerusalem: Forsvarsminister Ehud Barak sier Israel vil kunne godta å overgi deler av Jerusalem til palestinerne som ledd i en ny fredsavtale.

Barak antyder at palestinerne kan få kontrollen over gamlebyen, hvor al-Aksa-moskeen og klagemuren ligger.

— Vest-Jerusalem og tolv jødiske bydeler med 200.000 innbyggere vil bli vårt. De arabiske bydelene hvor det bor nesten en kvart million palestinere, vil bli deres, sier forsvarsministeren i et intervju med avisen Ha’aretz .

Han ser for seg at det vil bli innført et spesielt system for å ivareta helligdommene i gamlebyen.

Det palestinske Øst-Jerusalem ble okkupert av Israel i 1967 og har annektert området, uten at tildragelsen er blitt anerkjent av verdenssamfunnet. Palestinerne vil ha Øst-Jerusalem som hovedstad i sin fremtidige stat.

Striden om byens fremtid er en av årsakene til at Midtøsten-konflikten er vanskelig å løse.

De arabiske bydelene hvor det bor nesten en kvart million palestinere, vil bli deres

Forsvarsminister Ehud Barak

- Optimistisk Barak

Israels statsminister Benjamin Netanyahu, som onsdag og torsdag møter palestinernes president Mahmoud Abbas i Washington, har tidligere gjort det klart at Jerusalem ikke kan deles.

Mens de fleste kommentatorer er heller lunkne til utsiktene om noen snarlig løsning på den gamle konflikten, virker Barak optimistisk, skriver Ha'aretz.

— Forsvarsministeren tror på fredstoppmøtet 2010 mer enn selv hovedpersonene som deltar, skriver avisen onsdag.

Barak har hatt hemmelige møter med palestinernes president Mahmoud Abbas i forkant av Washington-samtalene.

USAs Midtøsten-utsending George Mitchell sier det er realistisk å få til en avtale mellom israelerne og palestinerne i løpet av et år.

— Vi vil arbeide utholdende og tålmodig for å føre samtalene til en vellykket avslutning, sa han.

Blodig bosetterstrid

Ved siden spørsmålet om Øst-Jerusalem står de israelske bosetningene på Vestbredden sentralt.

Tirsdag kveld ble fire israelske bosettere skutt og drept ved bosetningen Kiryat Arba utenfor Hebron på Vestbredden. En væpnet gren av den palestinske Hamas-bevegelsen, som er imot fredssamtalene, tok på seg ansvaret.

Israelske sikkerhetsstyrker gjennomførte husundersøkelser og satte opp veisperringer i området, mens den palestinske selvstyremyndigheten opplyste at den hadde pågrepet omkring 50 personer tilknyttet Hamas.

Netanyahu gjorde det klart at drapene ikke vil sette en stopper for møtene i Washington.

— Jeg vil tydeliggjøre sikkerhetsbehovene som må dekkes for å håndtere denne typen terror, sa han.

Utenriksminister Hillary Clinton, som er vert for møtene med president Barack Obama ved sin side, forsikret at USA vil gjøre alt for å beskytte og forsvare Israel.

Vil trosse byggestans

En av lederne i bosetterbevegelsen, Zviki Bar-Hai erklærte onsdag at de nå vil trosse regjeringens delvise forbud mot bygging av nye bosetninger.

Byggingen vil starte der det trengs så fort ofrene er gravlagt, kunne han fortelle Israelsk radio, ifølge nyhetsbyrået DPA

Byggestansen ble innført etter amerikansk press i fjor, men utløper i slutten av september. Den israelske regjeringen har ikke gitt noen løfter om at byggestansen vil bli forlenget.

Palestinernes president har gjort det klart at han vil avslutte samtalene dersom byggingen blir gjenopptatt.

SKAL FORHANDLE: Israels forsvarsminister Ehud Barak åpner for at palestinerne kan overta kontrollen over deler av Jerusalem, som begge parter i konflikten ønsker som sin hovedstad.
POOL