De fire politimennene var i ferd med å posere for en fotograf da Zale Thompson plutselig stormet fram og gikk løs på dem med en øks torsdag ettermiddag.

En av politimennene ble truffet i hodet og påført alvorlige skader, mens en annen fikk lettere skader i skulderen før Thompson ble skutt og drept. En 29 år gammel tilfeldig forbipasserende kvinne ble truffet av en av kulene som ble avfyrt av politiet, og sendt til sykehus.

Ifølge The New York Post konverterte Thompson nylig til islam og framsto som ytterliggående i flere internettfora. I september la han blant annet ut en kommentar til en propagandavideo fra opprørsgruppen Den islamske staten (IS) der han tok til orde for «hellig krig mot sionister og korsfarere», opplyser SITE som overvåker radikale islamistgrupper.

Politiet i New York mener derimot at det er for tidlig å fastslå hva som var motivet for økseangrepet.

— Det er foreløpig ingenting som tilsier at dette var islamistisk terror, sa en talsmann for New York-politiet torsdag kveld.

Tidligere studiekamerater av Thompson beskriver ham som intellektuell og hyggelig, mens naboer forteller at han den siste tiden ble stadig mer underlig og kranglete.

Ifølge naboer i Brooklyn kranglet han til stadighet med samboeren og moren før han til slutt flyttet.