Det var søndag kveld uklart om noen av de drepte var sivile.

Politiet sier sammenstøtene brøt ut etter at militsen til den sjiamuslimske lederen Moqtada al-Sadr, Mehdi-hæren, forsøkte å stanse amerikanske soldater som forsøkte å ta seg inn i Mustafa-moskeen i Ur, et distrikt i den irakiske hovedstaden, like ved Sadr-byen.

Militsmedlemmer utplassert på taket av bygningen begynte å skyte og de amerikanske soldatene besvarte ilden. Noen av vaktene på taket ble drept, opplyser politiet, ifølge den amerikanske TV-stasjonen CNNs nettsider.

Militskrigere løp ut for å angripe de amerikanske styrkene og flere av disse ble også drept.

Bilder vist på den statlige TV-kanalen Iraqia viste blodige lik inne i moskeen. Mange av dem var eldre menn. Et øyenvitne sa at den amerikanske hæren gikk til angrep under en seremoni til minne om en mann som ble drept i et opprørsangrep for tre dager siden.

Jawad Maliki, som representerer Dawa-partiet til statsminister Ibrahim Jaafari, sier han er blitt fortalt at amerikanerne var på jakt etter en ettersøkt mann.

– Men det kan ikke rettferdiggjøre å angripe og drepe disse menneskene. Dette var et fiendtlig angrep som har til hensikt å ødelegge den politiske prosessen og framprovosere borgerkrig. Vi legger hele ansvaret på de amerikanske styrkene og USAs ambassadør Zalmay Khalilzad, sa Maliki.

Den amerikanske hæren sa de ikke hadde noen informasjon om hendelsen.