Offensiven ble innledet torsdag morgen og er ventet å vare i flere dager. Noen timer etter at angrepet var i gang, kunngjorde de amerikanske styrkene at de hadde iverksatt det kraftigste luftangrepet i Irak siden invasjonen.

USA skal ha satt inn over 50 fly og 200 taktiske kjøretøy. 1500 amerikanske og irakiske soldater deltar i operasjonen som tar sikte på å utradere opprørere som amerikanerne mener opererer ved byen.

Allerede torsdag kveld kunne amerikanske styrker melde at de hadde oppdaget en rekke steder som ble brukt til å oppbevare artilleri, sprengstoff og materiale for produksjon av bomber, samt militære uniformer.

Samarra ligger over 100 kilometer nord for Bagdad. Det var her opprørere i forrige måned bombet en viktig sjiamuslimsk helligdom, og angrepet utløste straks en rekke sekteriske angrep som mange fryktet ville utarte seg til en borgerkrig.

USA har tidligere iverksatt offensiver mot flere sunniarabiske byer, blant annet mot Falluja, men amerikanerne har ennå ikke lyktes med å slå ned opprøret i Irak. De siste ukene er det registrert tre ganger så mange sekteriske drap i Bagdad som før helligdommen i Samarra ble ødelagt.

Hver dag blir nå 30 irakere drept, mens det for få uker siden ble registrert ti slike drap i hovedstaden per dag. Den amerikanske generalen Rick Lynch sa torsdag at al-Qaida og utenlandske krigere står bak mesteparten av drapene.

HO