På forhånd har USAs president hatt en siste alvorsprat med Israels statsminister Ehud Olmert og palestinernes president Mahmoud Abbas.

Utenriksminister Jonas Gahr Støre (Ap) mener det er svært positivt at Syria og Saudi-Arabia denne gangen deltar i prosessen.

– Etter USAs forsøk på å få til en avtale mellom israelerne og palestinerne i 2000, sa president Bill Clinton at en av svakhetene med det forsøket var at han ikke i større grad hadde trukket inn de andre arabiske landene, sier Støre.

Da Bush møtte Olmert mandag, ga begge uttrykk for optimisme.

– Den internasjonale støtten er svært viktig for oss, og kan gjøre en forskjell, sa Olmert, dagen før konferansen skulle ta til for alvor.

Bush skulle senere også møte Abbas. Yasser Abed Rabbo, en av rådgiverne til den palestinske presidenten, sier det er mulig å bli enig med israelerne om en løst formulert felles erklæring om framtidige samtaler.

Små forventninger

– Jeg har ikke forventninger om at konferansen kommer til å konkludere med en avtale som gir fred mellom Israel og palestinerne, sa Støre til NTB før han satte seg på flyet til USA.

NUPI-direktør Jan Egeland mener konferansen vil være startskuddet for en prosess der sluttstatus for fredsprosessen skal gjøres opp.

– Jeg tror ikke det er håpløst, fordi partene selv, nabolandene og USA nå forstår hvor ille det vil være hvis det ikke gjøres fremgang i fredsforhandlingene, sier Egeland til NTB.

– Det er bare beklagelig at det må gå sju år mellom hver gang en amerikansk president mot slutten av sin embetstid går aktivt inn i Midtøsten-problematikken, sukker han.

Felles front

Partenes forhandlere har hatt de siste møtene med USAs utenriksminister Condoleezza Rice for å få til et felles dokument som kan danne grunnlag for samtalene i Annapolis. Men tautrekkingen vil fortsette under selve konferansen.

– Vi har tro på at en slik felles erklæring vil ligge på bordet i Annapolis, og vi ser fram til å starte seriøse forhandlinger mellom Israel og palestinerne etter konferansen, sier Rices talsmann Sean McCormack.

Rice understreker at konferansen kan være en mulighet for Israel og moderate sunniarabere til å slutte rekkene i kamp mot ekstremistene i regionen, en hentydning som uten tvil var myntet på Iran.

Iran har svart med å stemple Annapolis-konferansen som et knep eller skalkeskjul for å hjelpe Israel.

Hamas har heller ikke høye tanker om Annapolis-møtet. Den islamistiske organisasjonen, som sist sommer tok over makten på Gazastripen, er ikke invitert til Annapolis. Hamas velger i stedet å arrangere en motkonferanse i Gaza by.

– Ingen beslutning som måtte bli fattet i Annapolis vil være bindende for det palestinske folk, bare for deltakere på konferansen, sier Hamas-leder Ismail Haniyeh.

Bush for passiv

Det er usikkert hvor sterkt president Bush vil engasjere seg i Midtøsten-prosessen, ettersom han bare har 14 måneder før han må forlate Det hvite hus. Han har også høstet til dels hard kritikk for ikke å ha fått fredsprosessen på skinner langt tidligere.

President Bush har vært for passiv i Midtøsten-konflikten og i stedet satset sin politiske kapital på Irak og Afghanistan, fremholder flere analytikere.

Men en av president Abbas’ viktigste rådgivere, Nabil Shaat, sier at etter Annapolis-møtet vil Israel og palestinerne gripe fatt i prinsipper som partene ble enige om i Clintons presidenttid og bygge videre på dem.

Nyborg, Kristine (Scanpix)
SUHAIB SALEM