Fra avsidesliggende månelandskaper i Himalaya i nordøst, de frodige teplantasjene i Karnataka i sør og det hektiske Mumbai på vestkysten – India, verdens største demokrati, starter i dag et måned langt valg. Det skal avgjøre hvem som må ta på seg den store oppgaven og lede denne giganten på kanten av verdens økonomikrise inn i de neste tiårene.

Av flere grunner er det en ekstraordinær begivenhet.

Tidenes største valg

Det er det største demokratiske valg noensinne. 714 millioner personer har stemmerett, 43 millioner flere enn ved valget i 2004. To ganger flere enn ved valgene til EU-parlamentet.

Det er en så stor operasjon at valget er spredt ut over fem dager den neste måneden, og seks millioner betjenter er innkalt for å sikre ro og orden ved de 828.000 valgstedene. De første køene vil nok allerede i dag begynne å slange seg foran valgstedene i Kashmir, Bihar og Manipur.

Korrupsjon og drap

Valget er en parade av fargesprakende figurer, skitne intriger og til tider drap. I forrige uke beslagla politiet i den sørlige delstaten Andrah Pradesh 25 millioner kroner som etter sigende skulle ha vært brukt til å kjøpe stemmer. I Jaunpur i delstaten Uttar Pradesh førte en bitter kamp om stemmene fra 170 millioner kasteløse, såkalte daliter, som blir betraktet som urene, til drapet på en kandidat fra et mindre parti. Han ble funnet hengt i et tre, sannsynligvis av kriminelle støtter til et rivaliserende parti som ikke ønsket stemmene splittet.

Valgets nye «dronning», Mayawati, regjeringssjefen i Indias mest folkerike stat, Uttar Pradesh, er blitt beskyldt for å presse støtter til å bidra med store pengegaver. «Gavene» har gjort henne til millionær. Ikke desto mindre er lederen av Bahujan Samaj partiet (BSP) med sin popularitet blant dalitene, blitt portrettert som utfordrer til den sittende «dronning», Sonia Gandhi, den italienskfødte lederen av regjeringspartiet Indian National Congress Party.

Ny koalisjon

Men som alltid ved valg i India er utfallet uforutsigbart. Det har heller ikke gjort det lettere at det virker som om det er berøvet for politisk ideologi og belastet av kriminalitet og hestehandler. Det eneste som er noenlunde sikkert, er at det vil gi en ny koalisjon som sannsynligvis vil være for svak til å komme med raske forbedringer av utdanningssystemet, infrastrukturen og helsesektoren, som det virkelig er bruk for med en befolkningsvekst på rundt to prosent pro anno.

Etter mange års uavbrutt vekst på rundt åtte prosent årlig har den økonomiske usikkerheten imidlertid kastet en mørk skygge over fremtiden. Selv om India ikke er så hardt rammet av krisen som Vesten, opplever Indias nye middelklasse for første gang oppsigelser, arbeidsledighet og usikkerhet. Enkelte bedrifter har begynt å flytte arbeidsplasser til land hvor lønnen er enda lavere. Den indiske regjering har heller ikke vært i stand til å fordele godene av veksten. Mer enn 880 millioner har ikke nytt godt av landets fantastiske vekst og lever fortsatt for mindre enn to dollar pr. dag.

Frykt

Det er også en økende bekymring rundt sikkerheten. Terrorangrepet mot Mumbai i fjor kostet 164 mennesker livet. Det er ikke første gang India er rammet av terror, men regjeringens håndtering av den tre dager lange krisen før politi— og hærstyrker klarte å passivere de ti pakistanske terroristene, satte temaet øverst på agendaen, der det er blitt. Samtidig har det kjølnet forholdet til nabolandet Pakistan, som India beskyldte for å stå bak angrepet.

Imidlertid er fokus like mye på nasjonal sikkerhet. De siste årene har Indias sekulære forfatning blitt utfordret av en ekstrem bevegelse av høyreorienterte hinduer, som ønsker å radere ut vestlig innflytelse og skape et kastebasert teokrati. På den andre siden opererer en maoistisk bevegelse av kommunister som drømmer om klassekamp og har en voksende hær på 10.000 soldater. I delstaten Orissa har begge sider vært svært aktive, og den kristne minoriteten der er blitt fanget i midten. Det har gjort at mer enn 50.000 personer har flyktet. Flere utbrente kirker i området Kandhamal er fortsatt et taust vitne om kampene.

En ny Gandhi ...?

Hovedaktørene til å takle disse utfordringene er Sonia Gandhis moderate sentrumsparti, ofte bare kalt Kongresspartiet. Partiet har kjøpt rettighetene til sangen «Jai ho» (La det bli seier) fra filmhiten «Slumdog Millionaire» til sin valgkampanje, hvor de gir seg selv æren for de siste årenes vekst. Sonia Gandhi, enke etter den drepte Rajiv Gandhi, og statsminister Manmohan Singh er partiets hovedpersoner, men om det vinner igjen, er det ventet at den aldrende Singh vil bli byttet ut med Sonia Gandhis 38-årige sønn, Rahul, som er barnebarnsbarn til Indias første statsminister, Nehru.

Hovedkonkurrenten er det høyreorienterte hindunasjonalistpartiet Bharatiya Janata Party (BJP) ledet av 81-årige Lal Krishna Advani. Partiet, som hadde regjeringsmakten før 2004, har ofte blitt beskyldt for å skape spenninger mellom muslimer og hinduer. Senere har det forsøkt å orientere seg mer mot midten, men har hatt vanskeligheter med å være konsekvent. Advani har for eksempel ikke slått hånden av Varun Gandhi, også et barnebarnsbarn av Nehru, men kandidat for BJP, da han i et TV-program truet med å skjære hodet av muslimer.

«Dalitenes dronning»

Støtten til de to hovedpartiene er blitt erodert av økende støtte til regionale partier som fokuserer på lokale problemer og partier basert på kastesystemet. Det er en ny tendens i indisk politikk. En av de sterkeste kandidatene er som tidligere nevnt, Mayawati, dalitenes dronning. Men andre regionale partier har også vist styrke i valgkampen og kan ende opp med en nøkkelposisjon når forhandlingene om en ny regjeringskoalisjon begynner om en måneds tid. Det eneste som er sikkert, er at det blir fargerikt.

Jyllands-Posten/Bergens Tidende

LANGE KØER: Da valglokalet åpnet i Varanasi, nord i India, torsdag morgen, sto folk i lange køer for å stemme.
Adnan Abidi
NY STATSMINISTER? Rahul Gandhi (i midten), sønn av Sonia Gandhi og oldebarn av Indias første statminister Nehru, kan bli neste statsminister i verdens største demokrati.
Stringer/India
VALGLOKALET: En velger får hjelp til å avlegge stemme i Varadani.
ADNAN ABIDI