41 år gamle Abdul Rahman konverterte for 16 år siden, da han arbeidet for en kristen hjelpeorganisasjon blant afghanske flyktninger i den pakistanske grensebyen Peshawar.

Da Rahman nylig vendte hjem etter ni år i Tyskland, gikk familien til politiet og fortalte at han hadde konvertert. I henhold til islamsk sharialov skal frafalne straffes med døden.

41-åringen ble kastet i fengsel, og en afghansk høyesterettsdommer gjorde det klart at han risikerer dødsstraff om han ikke konverterer til islam igjen.

Sterke reaksjoner

Saken har vakt sterke reaksjoner i en rekke vestlige land, først og fremst i USA som i 2001 invaderte Afghanistan for å styrte det strengt islamske Taliban-regimet.

Dagens regime i Kabul har president George W. Bushs velsignelse, og er nå under sterkt press for å løslate Rahman.

– Vi trodde Afghanistans nye grunnlov sikret religionsfrihet, sa USAs viseutenriksminister Nicolas Burns tirsdag.

Saken ble tatt opp fra amerikansk side under utenriksminister Abdullah Abdullahs besøk i Washington denne uken, men han kunne ikke love noe lykkelig utfall.

– Sak for domstolene

– Afghanistans regjering har ikke hatt noe med dette å gjøre. Dette er en sak for domstolene, sa Abdullah.

Utenriksministeren tente likevel et lite håp og antydet at regimet i Kabul kunne bidra til å påvirke utfallet av saken.

– Jeg håper at vi gjennom grunnlovsprosessen kan komme fram til en tilfredsstillende løsning, sa Abdullah.

Protester

Også Canada, Tyskland og Italia, som alle har soldater i den NATO-ledede ISAF-styrken i Afghanistan, har reagert kraftig på nyheten om at Rahman risikerer dødsstraff.

I Roma ble den afghanske ambassadøren kalt inn på teppet for å motta en formell protest, og i Berlin har flere statsråder samt katolikkenes øverste kardinal krevd Rahmans øyeblikkelige løslatelse.

Canadas regjering har også gitt uttrykk for bekymring, og en rekke danske politikere har de siste dagene engasjert seg i saken.

Krever tilbaketrekking

Lederen i Socialistisk Folkeparti (SF), Villy Søvndal, krever i et brev til utenriksminister Per Stig Møller at danske styrker må trekket ut av Afghanistan, dersom Rahman blir henrettet, skriver Jyllands-Posten

Italias tidligere president Francesco Cossiga har bedt statsminister Silvio Berlusconi om det samme.

Det er ikke akseptabelt at våre soldater skal utsette seg for fare eller til og med risikere livet for å forsvare et fundamentalistisk regime, mener Cossiga.

Varm potet

For president Hamid Karzai, som ble innsatt med Vestens velsignelse, er saken mot Rahman en varm potet.

Karzai trenger utenlandske styrker for å holde Taliban og deres utenlandske al Qaida-støttespillere i sjakk, og får i dag hjelp fra 23.000 amerikanske soldater.

ISAF-styrken teller samtidig drøyt 8.000 soldater, blant dem 360 fra Norge.

Tysklands utviklingsminister Heide Wieczorek-Zeul henvendte seg tirsdag direkte til Karzai, i et forsøk på å få ham til å gripe inn.

– Vi kommer til å gjøre alt for å redde livet til Abdul Rahman, sa hun til Bild.