Beltet av benzenforurensning flyter nedover den store Songhua-elva, som er kilde for mesteparten av drikkevannet i Harbin, en by med 3,8 millioner innbyggere nordøst i Kina. Innbyggerne håper de har hamstret nok drikkevann og har tømt butikkhyllene for både vann og brus.

– Vi har nok til å klare oss, men jeg vet ikke om forurensingen kan sige inn i grunnvannet, sier bonden Gao Erling i utkanten av Harbin.

På vakt

Lokale myndigheter ber innbyggerne være på vakt etter symptomer på forgiftninger av det forurensede vannet, som kan forårsake anemi og lever— og nyreskader. Myndighetene har bedt befolkningen holde seg unna elven for å unngå å bli eksponert for forurensning fra vannet.

Innbyggerne i Harbin har stort sett reagert med ro på nyheten om den overhengende faren. De fleste gikk torsdag på arbeid som vanlig og restaurantene holdt åpent.

– Jeg er bekymret ettersom giften ikke har sterk lukt eller farge, så man vet ikke når den er borte igjen, sier pensjonisten Hong Shan, som likevel oppholdt seg ved elven for å trimme torsdag.

– Det er opp til myndighetene å informere oss. Vi vet jo ikke dette selv.

Kritikk

Vannkranene er ventet å kunne åpne igjen lørdag, da benzenbeltet skal ha beveget seg forbi byen. Onsdag fikk innbyggerne anledning til å hamstre vann da kranene ble åpnet en liten stund. I Heilongjiang-provinsen, der Harbin er hovedstad, har guvernøren lovet å drikke det første glasset med vann fra springen idet giften har fortsatt nedover elven.

Forurensingen ble forårsaket av en eksplosjon i et petrokjemisk anlegg 13. november. Det tok imidlertid kinesiske myndigheter ti dager før de opplyste om hvor omfattende forurensingen faktisk var, og de får sterk kritikk av en rekke kommentatorer i Beijing. Myndighetene innrømmer nå at en stor miljøkatastrofe er inntruffet.

Jiao Zhengzhong, viseguvernør i Jilin-provinsen der eksplosjonen som førte til det giftige utslippet skjedde, beklager overfor innbyggerne i Harbin og hele naboprovinsen Heilongjiang.

– Vi beklager på det aller sterkeste, sa Jiao til avisen Beijing Nytt.

Eksplosjonen skjedde om lag 370 kilometer fra Harbin og gjorde at om lag 100 tonn benzen og andre gifter rant ut i elven.

FOTO: REUTERS