Mange av soldatene ble skutt etter at de hadde overgitt seg eller var tatt til fange, sier en talsmann for forsvarsdepartementet i Bagdad. Flere bydeler i Diwaniyah var tidlig mandag kveld på den sjiamuslimske militsens hender.

Militsen skal være folk fra den såkalte Mahdi-hæren, som har fått skylden for en lang rekke drap i Irak. En talsmann for Mahdi-hærens åndelige leder, den radikale sjiapredikanten Moqtada al-Sadr, sa mandag at bare to av gruppens folk var drept i Diwaniya.

Kontroll

Kampene i byen som ligger knapt 200 kilometer sør for Iraks hovedstad Bagdad brøt ut søndag kveld, og først langt ut på dagen mandag greide regjeringshæren å få delvis kontroll over situasjonen.

– Militsen har satt opp veisperringer, sa en regjeringstjenestemann i Bagdad.

– Det ligger ueksploderte, improviserte sprengladninger overalt. Det er alt for hett i Diwaniya nå, men regjeringsstyrkene jobber for å hindre at militsen får forsterkninger, sa den ikke navngitte tjenestemannen ifølge nyhetsbyrået AFP.

– Vi har bedt om forsterkninger fra andre provinser, fordi vi planlegger en større militær operasjon her, sa en kaptein i regjeringshæren på telefon fra Diwaniya. Store avdelinger med regjeringssoldater ble sett på vei til byen, meldte AFP mandag ettermiddag,

«Infiltratører»

En av Moqtada al-Sadrs ledende tilhengere, Sahab al-Ameri i byen Najaf, sa at militsen i Diwaniya er infiltratører ikke hadde noe med den «ekte» Mahdi-hæren å gjøre. Samtidig ga han «okkupantene» fra USA skylden for å ha startet kampene i Diwaniya.

Mens kampene i byen raste videre, rev en selvmordsbomber minst 14 andre mennesker med seg i døden da han sprengte seg i lufta utenfor innenriksdepartementet i Bagdad. Minst 45 personer ble skadd i eksplosjonen.

Søndag kveld og mandag morgen ble to amerikanske soldater drept i episoder i og rett utenfor den irakiske hovedstaden. Søndag krevde to selvmordsangrep minst 14 menneskeliv, da den nye voldsbølgen brøt ut etter noen dager med forholdsvis fredelige tilstander i Irak.