Skolen fungerte som en ulovlig fyrverkerifabrikk, og barna skal ha blitt tvunget til å jobbe der.

Eksplosjonen skjedde tirsdag i landsbyen Fangling i Jianxi-provinsen. Kjempesmellet la den toetasjes bygningen fullstendig i grus, ifølge øyenvitner, som telte opptil 60 døde.

Landsbyboerne brukte bare hendene i et desperat forsøk på å grave ut overlevende barn og lærere fra ruinhaugen. Mange av de overlevende hadde store brannskader.

– Jeg var med på å grave ut 30-40 lik. Noen av dem hadde fått hodet blåst av, sier Ding Haigen, en bygningsarbeider som bor tvers overfor skolen.

Kinas offisielle nyhetsbyrå Xinhua opplyser at 41 personer ble drept og 27 skadd i eksplosjonen, men Ding mener over 60 mennesker ble drept.

Tvang Det ble etablert en illegal fyrverkerifabrikk i skolebygningen for tre år siden, sier Ding.

En talsmann fra Tanbu sykehus sier en klasse med elever på åtte-ni år var i ferd med å putte lunter inn i raketter da ulykken skjedde. Disse elevene lagde fyrverkeri i klasserommet sitt i første etasje. Det var 45 tredjeklassinger i rommet. Bare to eller tre av dem er i live, ifølge legen, som vil være anonym.

– De begynte å tvinge elevene til å gjøre dette for to-tre år siden, hevder Ding. Lærerne skal ha tvunget elevene til å lage fyrverkeri i lunsjpausen. Skolen ville tjene penger, sier han.

Virksomheten ble satt i gang av rektor ved skolen med hjelp fra Kommunistpartiets sekretariat i landsbyen.

Klaget – De betalte ikke ungene noen ting. Foreldrene klaget til skolen og lokale myndigheter, men ingenting skjedde, sier Ding.

En annen innbygger i Fangling sier skolen kunne produsere opptil 1.600 raketter på ei uke. En tredje kilde sier skolen rektor rømte etter eksplosjonen.

En talsmann for det lokale politiet i Tanbu benekter helt at eksplosjonen tirsdag skyldtes fyrverkeri. Men en talsmann for lokale myndigheter bekrefter at de hadde fått klager om at skolen ble brukt som fyrverkerifabrikk.

NTB