To palestinere ble reddet opp av vannet av et italiensk skip torsdag, og de fortalte IOM at det hadde vært rundt 500 mennesker om bord i båten som sank, ifølge nyhetsbyrået AFP.

Ifølge flyktningene ble båten, som forliste nær Malta, angrepet av menneskesmuglere som med vilje senket den fordi flyktningene nektet å flytte seg over til en mer skrøpelig båt.

— Om denne historien, som blir etterforsket av politiet, viser seg å stemme, vil det være det største forliset som har skjedd de siste årene. Det er spesielt alvorlig dersom det viser seg å ikke være en ulykke, men et tilfelle av massedrap, sier IOM i en uttalelse.

De rundt 500 flyktningene var fra Syria, Palestina, Egypt og Sudan og reiste fra den egyptiske havnen Damietta 6. september.

IOM undersøker også meldinger om at rundt 200 mennesker er savnet etter at en båt fullpakket med afrikanske flyktninger sank utenfor kysten av Libya søndag. Natt til mandag var bare 26 passasjerer reddet.

— Dødstallene i Middelhavet er alvorlige. 700 mennesker kan ha omkommet på havet de siste dagene, sier IOM i uttalelsen.