— De er i god form alle sammen, sa Peter Bailey i gruvearbeidernes fagforbund.

De over 3000 gruvearbeiderne ble sittende fast 2.200 meter under bakken da det ble brudd i en strømkabel til heisen i gruven Elandsrand, opplyser talskvinne Ameila Soares i gruveselskapet Harmony Gold. Kablene skal ha blitt ødelagt da en 15 meter lang bit av et vannrør løsnet.

— Ingen ble skadd, men det er omfattende skader på stålrammene og de elektriske kablene, sa Soares, som la til at de har kontakt med de innesperrede arbeiderne, og at det er blitt sendt ned mat og vann til dem. Det blir også pumpet ned frisk luft.

Reserveheis

Selskapet begynte rett etter at ulykken skjedde ved ti-tiden onsdag kveld med å sette opp en reserveheis for å frakte gruvearbeiderne opp fra gruven. Heisen tar i underkant av hundre arbeidere, og redningsaksjonen var ventet å ta minst ti timer, opplyser gruveselskapet.

Sethiri Thibile var en av de første gruvearbeiderne som ble reddet ut av gruven.

— Jeg var sulten, det var vi alle. De fleste er redde. Det er flere kvinner blant arbeiderne, sa Thibile, mens han spiste en sandwich og helte i seg vannet han fikk etter han kom til overflaten.

Gruvearbeiderne som ble reddet ut, ble møtt av engstelige familiemedlemmer, mange av dem misfornøyd med manglende informasjon fra gruveledelsen.

— Det er traumatisk ikke å vite hva som foregår, sier Sam Ramohanoe, som ventet på at kona Flora skulle bli reddet opp fra gruven.

Flere av arbeiderne begynte skiftet sitt allerede tirsdag kveld.

- Forferdelig situasjon

Gruvearbeidernes fagforbund er svært bekymret for arbeidernes situasjon og mistenker at ulykken kan være forårsaket av at arbeidet i gruven pågår 24 timer i døgnet.

— På grunn av kontinuerlig arbeid er det ikke nok tid til å utføre nødvendige kontroller, sier fagforeningspresident Senzeni Zokwana.

Han påpeker at det er behov for nødutganger i gruven slik at arbeiderne har en alternativ rømningsvei dersom det skulle skje noe.

Gruven Elandsrand ligger rundt 80 kilometer nordøst for Johannesburg Witwatersrand-bassenget, som har verdens største forekomster av gull.

Harmony Gold er det største gullgravingsselskapet i Sør-Afrika og den femte største gullprodusenten i verden.

Over 100 gruvearbeidere mistet livet i ulykker i Sør-Afrika i 2006.

SIPHIWE SIBEKO