Libyske myndigheter har rapportert om at inntil tre skip forliste mandag, ifølge organisasjonen. Talsperson Jean-Philippe Chauzy i IOM sier opplysningene er bekreftet av diplomatkilder.

– Det har inntruffet en forferdelig tragedie, sier IOM-talsperson Jemini Pandya.

– Det er fortsatt uklart hvor mange båter det dreier seg om. Det kan være mellom en og tre. Det var kraftig vind i går, og båtene var formodentlig overlastet, og de kantret. Libyske myndigheter sier det kan dreie seg om opptil 300 døde, fremholdt Pandya tirsdag.

Flere hundre

Tidligere opplyste egyptiske og libyske talsmenn at flere hundre båtflyktninger var savnet etter at minst to skip forliste utenfor kysten av Libya. Ett av skipene, en skrøpelig fiskebåt, skal ha hatt 253 mennesker om bord. Det andre skipet hadde hele 365 mennesker om bord da det forliste.

Pandya understreker at det er umulig å gi nøyaktige tall på antall omkomne ettersom ingen vet hvor mange som var om bord i båtene.

– Det handler om menneskesmuglere. Det finnes ingen passasjerlister. De tar bare om bord så mange mennesker som mulig.

Vil til Europa

Libya er et populært utgangspunkt for personer som forsøker å ta seg ulovlig inn i Europa. Ifølge IOM tok om lag 33.000 mennesker seg over havet fra Nord-Afrika til den italienske øyen Lampedusa i fjor.

Hundretusenvis tar seg først strøjobber i Libya for å tjene penger til å betale menneskesmuglere for å frakte dem over Middelhavet, ofte om bord i skrøpelige og overlessede farkoster.

Den farefulle ferden har kostet tusenvis av personer livet, noen av dem etter å ha blitt tvunget over bord utenfor kysten av Italia.

Libya inngikk for få uker siden en avtale med Italia om å slå hardere ned på trafikken.