Samtidig er halvannen million mennesker på vei til Kerbala sju mil lenger nord for å feire en religiøs høytid.

Rundt 300 muslimske opprørere skal være drept i det voldsomme slaget som begynte i Najaf søndag. Kampene fortsetter mandag, samtidig som en sjiamuslimsk høytid nærmer seg sitt høydepunkt noen mil lenger nord.

To amerikanske soldater mistet livet da et kamphelikopter som deltok i slaget styrtet, opplyser militære talsmenn. Talsmennene var mandag svært knappe i sine kommentarer, fordi operasjonene rundt Najaf fortsatt pågikk.

Men en irakisk polititjenestemann opplyste at mange av de rundt 130 som er tatt til fange i kampene rundt byen 160 kilometer sør for Bagdad, ikke er irakere.

– De kommer fra Jemen, Algerie, Pakistan og Afghanistan, sa den ikke navngitte tjenestemannen.

Luftstøtte

Han ville ikke si noe om hvilke tap de irakiske sikkerhetsstyrkene har lidd. Irakerne ba om amerikansk luftstøtte, da de ble omringet av opprørere i et åkerlandskap nord for Najaf, meldte nyhetsbyrået DPA mandag.

Noen av opprørerne skal ha båret pannebånd der det sto at de var «himmelens soldater». Ifølge nyhetsbyrået Reuters skal opprørerne tilhøre en islamistisk dommedagssekt, ledet av en fanatisk muslim ved navn Ahmed Hassani al-Yemeni.

Yemeni sier selv at han er en forløper for Mahdien. Mahdien er en messias-lignende skikkelse som ifølge islamsk lære skal tre frem på jorden etter en tid preget av sterk uro, og hans komme skal bety starten på en fredelig og rettferdig verden.

Ashura

Najafs guvernør Asaad Abu Gilel sa til Reuters at myndighetene har avslørt en plan om å drepe ledende sjiamuslimske skriftlærde i Najaf mandag. Drapene skulle skje idet den religiøse høytiden ashura nådde sitt høydepunkt.

Samtidig som kampene pågikk i Najaf-området, var opp til halvannen million pilegrimer samlet i Kerbala, 70 kilometer lenger nord, for å markere ashura. Denne høytiden holdes til minne om at profeten Muhammeds barnebarn falt i et slag i år 680.

Profetens dattersønn Hussein ibn Ali ibn Abil Talib skal ha blitt drept i slaget ved Kerbala etter tapper motstand mot en overlegen fiende. For tre år siden ble mer enn 100 mennesker drept i selvmordsangrep mot ashura-høytiden i byen.

ALI ABU SHISH
ALI ABU SHISH