Ifølge talsmann for hæren, oberstløytnant Romeo Brawner, skal væpnede menn med forbindelser til en mektig politiker ha bortført rundt 30 personer, inkludert politiske rivaler og lokale journalister.

Om lag hundre bevæpnede menn bortførte mandag 30 personer i provinsen Maguindanao på øyen Mindanao, angivelig som ledd i et blodig oppgjør om lokal politisk makt.

21 av dem, 13 kvinner og åtte menn, ble senere funnet døde fem kilometer fra stedet de ble bortført, opplyser hæren. Flere skal ha vært halshogget.

– Ville stoppe politisk rival

– Våre soldater har ankommet området hvor de bortførte ble fraktet. De var skutt. Vi har funnet 21 lik. Våre menn fortsetter å gjennomsøke området for å finne andre, sier generalmajor Alfredo Cayton i et radiointervju, ifølge nyhetsbyrået AFP.

De bevæpnede mennene antas å være tilhengere av provinsguvernøren. Bortføringen skal ha skjedd for å hindre at en politisk rival skulle stille som kandidat når ny provinsguvernør skal velges i mai neste år.

Blant de bortførte var konen til viseordfører Ismael Mangudadatu i byen Buluan, som var på vei til en naboby for å registrere sin manns kandidatur ved guvernørvalget, to advokater og flere lokale journalister. De stoppet på vei med biler til en naboby, og tatt med til et fjellområde.

Mangudadatu var selv ikke med i bilkortesjen. Han sier at hans kone og andre slektninger er blant de drepte. Han anklager politiske rivaler i en fremstående familieklan for å stå bak. Representanter for denne familien har ikke svart på anklagene.

– Uten sidestykke i nyere historie

Valg på Filippinene fører som regel til oppblussing av voldelige sammenstøt, spesielt sør i landet, hvor hæren kjemper mot både kommunistiske opprører, radikale islamister og rivaliserende klaner.

Selv i et konfliktområde hvor om lag 120.000 er drept siden 1970-tallet, vekker dagens massakre oppsikt.

– Dette er uten sidestykke i nyere historie. Det må bli en slutt på denne meningsløse volden, sier en talsmann for president Gloria Macapagal-Arroyo, Jesus Dureza, til Associated Press.

Dureza mener det må innføres unntakstilstand for å bekjempe de bevæpnede bandene. – Ingenting annet vil fungere, sier han.

Antallet døde og bortførte er usikkert. Noen nettsteder hevder at opptil 50 ble bortført, og at 36 er funnet drept.