Mange er savnet, og tallet på omkomne ventes å stige.

Eksplosjonen, som trolig ble forårsaket av en gasslekkasje, fant sted klokken 21.45 lokal tid i byen Evpatoria på Krim-halvøyen ved kysten av Svartehavet.

Over 700 redningsmannskaper arbeidet torsdag med å få folk ut av ruinene av den fem etasjer høye boligblokken. Kraner og til sammen 90 maskiner er også satt inn i ryddingen av ulykkesstedet. Forholdene er vanskelige med temperaturer i nærheten av null.

19 personer, blant dem to barn, er så langt bekreftet omkommet, men ukrainske myndigheter opplyser at minst 24 personer fremdeles befinner seg i ruinene av den sammenraste bygningen. 21 personer er hentet ut i live. Fire av de overlevende er fraktet til sykehus.

Stanser for å lytte Med jevne mellomrom stanser redningsmannskapene arbeidet for å lytte etter overlevende i ruinene, men det eneste som høres, er mobiltelefoner som ringer under haugen med sement og glass når pårørende prøver å kontakte savnede slektninger.

I de første timene etter eksplosjonen forsøkte de som var fanget, å ringe ut for å få hjelp. Men disse telefonene opphørte ved middagstider torsdag, ifølge en talskvinne for myndighetene.

Eksplosjonen skjedde på et tidspunkt på kvelden da de fleste av de 62 som bor i de 35 leilighetene i bygningen, ville vært hjemme, ifølge talsmann for katastrofemyndighetene, Ihor Krol.

– Det var et kraftig smell. Vi løp ut og så at halve bygningen var borte. Det var skriking, og et barn gråt, sa Sergej Jurtsjenko.

Russiske kondolanser Både president Viktor Jusjtsjenko og statsminister Julia Timosjenko var torsdag på vei til ulykkesstedet med fly.

Den russiske presidenten Dmitrij Medvedev kondolerte og tilbød å sende mannskaper fra den russiske marineflåten i Sevastopol for å hjelpe. Et stort flertall av befolkningen på Krim er russere.

Det er ikke uvanlig med ulykker med gass i gamle og falleferdige boligblokker i de tidligere sovjetrepublikkene, ikke minst om vinteren når folk fyrer mer opp.

REDDET: En skadet person bæres ut av ruinene i Evpatoria.
REUTERS