Sadrs tilhengere fnyser av disse påstandene. De sier at den radikale sjiamuslimske lederen støtter den amerikansk-irakiske sikkerhetsplanen for Bagdad-området, og at Sadr-militsen – den såkalte Mahdi-hæren – vil bli avvæpnet når ro og orden er gjenopprettet.

– Våre etterretningsrapporter tyder på at han har forlatt Irak, og det ser ut til at han er i Iran. Vi følger selvsagt nøye med i hva Moqtada al-Sadr foretar seg, men jeg kan ikke komme inn på hvorfor han ikke er i Irak, sa den amerikanske militærtalsmannen, generalmajor William Caldwell, onsdag.

Mangler kontroll

Ifølge det amerikanske forsvarsdepartementet Pentagon er Sadrs Mahdi-hær den farligste enkeltgruppen som deltar i den blodige indre konflikten i Irak. Militsens ledere har ikke engang kontroll over sine egne folk, og utbrytere fra Mahdi-hæren har fått skylden for drap på hundrevis av sunnimuslimske sivile.

Det offisielle iranske nyhetsbyrået IRNA siterte onsdag en tjenestemann som benektet at Sadr er i Iran. Flere av Sadrs medarbeidere hevdet at han fortsatt oppholder seg på irakisk område, men at han viser seg minst mulig offentlig av hensyn til sin egen sikkerhet, meldte nyhetsbyrået Reuters onsdag.

– Han er i Irak nå. Vi støtter sikkerhetsplanen fullt ut, og det ville ikke være noen mening i at våre ledere stakk av fra landet, sa Nassar al-Rubaei som leder gruppen av Sadr-tilhengere i nasjonalforsamlingen i Bagdad.

Lav profil

Moqtada al-Sadr har holdt en lav profil de siste månedene, på grunn av den stadig like blodige uroen i Irak, skriver nyhetsbyrået AFP. Han er vanligvis bosatt i Najaf, 160 kilometer sør for Bagdad, men hans høyborg er den såkalte Sadr-byen, en slumpreget del av den irakiske hovedstaden dominert av sjiamuslimer.

Talsmenn for USAs regjering mener Sadr kan ha rømt til Iran etter at president George W. Bush kunngjorde at han vil sende 21.500 nye soldater til Irak.

– Det er latterlig. Det betyr ingen ting. Hvis de amerikanske soldatene som allerede står i Irak ikke kan nedkjempe Sadr, har 20.000 soldater til ingenting å si. mener Nassar al-Rubaei.

Moqtada al-Sadr har stor innflytelse over millioner av fattige irakere som føler seg truet av sunniarabiske opprørere og oversett av Iraks nye sjiamuslimske herskere. Seks ministere i statsminister Nuri al-Malikis regjering regnes som tilhengere av Sadr.

ALI JASIM