Opplysningene om hva som er skjedd i Betlehem er motstridende. Israel angrep tidligere mandag mål i Gaza by og Jenin på Vestbredden, uten å benekte angrepene.

En talsmann for hæren sa det ikke er noen militæraksjon i gang mot Betlehem. Palestinske sykehuskilder fremholdt at 16 mennesker ble såret i angrep fra et israelsk helikopter.

En militærkilde antyder at eksplosjonen kan ha vært forårsaket av sammenstøt mellom palestinske grupper.

Tidligere mandag skjøt israelske kamphelikoptre raketter mot den palestinske lederen Yasser Arafats hovedkvarter i Gaza by. Helikopterparken hans ble truffet, sier medarbeideren Saeb Erekat.

Arafat befant seg i Ramallah på Vestbredden da angrepet skjedde, sier den palestinske forhandlingslederen og Arafats nære medarbeider.

Ber USA stanse Israel

To av Arafats helikoptre ble ødelagt. Det er foreløpig uvisst om noen ble såret eller drept. Minst ti raketter ble skutt mot Gaza by, der den palestinske selvstyremyndigheten har sete. Mennesker i gatene flyktet i panikk.

— Sharon ønsker å ødelegge fredsprosessen og den palestinske selvstyremyndigheten, sa Erekat. Han ba USA umiddelbart tvinge Israel til å stanse angrepene, men appellen vant ikke gehør.

- Har rett til å forsvare seg

— Israel har rett til å forsvare seg, uttalte Det hvite hus bare kort etter.

En israelsk militær reaksjon har vært ventet siden 26 israelske sivile ble drept i selvmordsaksjoner i Haifa og Jerusalem i helgen. Den militante palestinske bevegelsen Hamas har sagt den sto bak aksjonene.

Apache-helikoptrene angrep Gaza by noen timer etter at statsminister Ariel Sharon var ventet tilbake fra et besøk i Washington på grunn av selvmordsaksjonene.

(NTB)

SKADET HELIKOPTRE: Minst ti raketter ble skutt mot Gaza by under et israelsk angrep man-dag. To av Arafats helikoptre skal være skadet.
REUTERS/Suhaib Salem