På ny blåser det kraftig omkring Frankrikes statsminister Dominique de Villepin. Tirsdag løp han mellom mediene, regjeringspartiet UMP, spørretime i nasjonalforsamlingen og regjeringskolleger i et forsøk på å ta livet av en historie som truer hans stilling.

Kort fortalt blir Villepin beskyldt for å stå bak en svertekampanje mot sin fremste rival, innenriksminister Nicolas Sarkozy. Det har ført til nye krav om at Villepin må gå av, bare noen uker etter at studenter og fagbevegelsen krevde det samme under striden om en ny arbeidskontrakt for unge.

— Ingenting kan rettferdiggjøre en avgang i dag, sa Villepin i et intervju på radiokanalen Europe1 tirsdag.

— Jeg er blitt urettmessig anklaget på bakgrunn av uttalelser som er blitt beskåret, sa han videre.

Vil vite sannheten Villepin forsøkte også å dempe gemyttene i et møte med Sarkozy, som foruten å være innenriksminister også leder det konservative regjeringspartiet UMP. Medarbeidere som var til stede under møtet, sa til det franske nyhetsbyrået AFP etterpå at Sarkozy hadde gjort det helt klart at han vil at sannheten omkring svertekampanjen skal komme fram.

De samme kildene la til at Sarkozy likevel ikke ønsker å «utløse noen politisk krise», med andre ord å bidra til å presse fram statsminister Villepins avgang – i hvert fall ikke ennå.

Sarkozy har blikket festet på presidentvalget om et års tid, og så godt som alt han gjør blir tolket som posisjoneringer i forhold til det valget. Ved siden av statsministeren er Sarkozy regjeringens sterke mann. Skulle Villepin bli tvunget til å gå, ville det derfor på flere måter være naturlig for Sarkozy å overta.

De færreste tror likevel det ville være taktisk klokt av Sarkozy å overta ansvaret for en upopulær regjering bare et år før presidentvalget, som han har som mål å vinne med en kampanje bygd på brudd med det sittende regimet til president Jacques Chirac.

Fregatter og løgner De siste bruduljene rundt Villepin og Sarkozy har utgangspunkt i det som kalles Clearstream-affæren. Den går tilbake til 2001, da det ble iverksatt etterforskning av et salg av seks franske fregatter til Taiwan i 1991.

Senere dukket det opp anonyme påstander om at en rekke personer, deriblant Nicolas Sarkozy, skulle ha mottatt penger på ulovlig vis i forbindelse med dette salget, og at det skulle ha skjedd via finanshuset Clearstream, som holder til i Luxembourg.

Listen over disse personene viste seg imidlertid å være manipulert og ikke basert på fakta. Det ble derfor iverksatt en gransking av hvem som sto bak denne listen over personer, og hvorvidt noen forsøkte av politiske grunner å forsinke arbeidet med å renvaske de mistenkte personene, deriblant Sarkozy.

Avisen Le Monde vekket oppsikt fredag da den skrev at en sentralt plassert etterretningsmann, general Philippe Rondot, i avhør hadde sagt at statsminister Villepin, på president Chiracs oppfordring, hadde bedt om at etterforskerne holdt fokus på Sarkozy.

General Rondot tilbakeviste likevel dette i et intervju med avisen Le Figaro tirsdag.

— Villepin ba meg aldri interessere meg for politikerne, sa Rondot.

Villepin brukte tirsdag Rondots uttalelser til Le Figaro i sitt forsvar. Sosialistpartiets talsmann Julien Dray mente på sin side at Villepin «ikke svarer på de spørsmålene som er stilt».

CHARLES PLATIAU