Ukrainas innenriksminister, Arsen Avakov, har bekreftet at en militæroperasjon er i gang mot separatistene i byen. Aksjonen ble satt i gang natt til fredag.

— Målet med operasjonen og kravene til terroristene er enkle. Frigjør gislene, legg ned våpnene, forlat offentlige bygninger og få den lokale infrastrukturen tilbake til normalen, skrev Avakov på sin Facebook-side fredag formiddag.

Innenriksministeren anklaget også separatistene for å bruke profesjonelle leiesoldater.

Fredag formiddag sa president Vladimir Putins talsmann at Ukrainas offensiv øst i landet gitt Genève-avtalen nådestøtet. Avtalen skulle sørge for nedtrapping av Ukraina-krisen.

Gisler

Det var i byen Slavjansk at sju observatører fra Organisasjonen for sikkerhet og samarbeid i Europa (OSSE) ble tatt som gisler for en uke siden, blant dem én danske.

Dansken har det etter forholdene bra og er i sikkerhet, opplyser representanter for det danske forsvaret til Ritzau.

— Ifølge våre opplysninger, har den danske observatøren og de øvrige observatørene det etter omstendighetene bra. De er i sikkerhet i forhold til det som skjer i Slavjansk i øyeblikket, men blir fortsatt holdt tilbake, sier Henrik Mortensen, presseoffiser for den danske forsvarsledelsen.

Pilot tatt til fange

Det ukrainske forsvarsdepartementet har bekreftet at det er to helikoptre av typen Mi-24 som er skutt ned, og at to soldater er drept. En pilot er blant de drepte, men det er foreløpig ukjent om den andre drepte også var om bord i et av helikoptrene som er skutt ned.

— Terrorister har brukt tungt artilleri, inkludert granatkastere og luftvernraketter mot ukrainske spesialstyrker. En pilot er drept, og det er skadde, skrev Avakov på sin Facebook-side fredag morgen.

Den ukrainske sikkerhetstjenesten SBU har opplyst at en pilot er tatt til fange av separatistene.

— En flyger er drept og en annen tatt til fange, forteller militslederen Vjatsjeslav Ponomarjov til Interfax og legger til at de to siste besetningsmedlemmene slapp unna.

Vil «utslette byen»

Russiske TV-kanaler melder at Slavjansk blir «stormet», men BBCs journalist i byen har snakket med separatister ved flere veisperringer som opplyser at det ikke har vært noen kamper i deres områder.

De prorussiske separatistene i Slavjansk har i flere dager advart mot at ukrainske myndigheter forberedte en operasjon for å ta tilbake kontrollen over byen.

En kilde i det russiske forsvarsdepartementet hevdet søndag at satellittbilder viste at om lag 15.000 ukrainske soldater var mobilisert rundt Slavjansk for å «utslette byen og dens beboere», ifølge det statlige nyhetsbyrået RIA Novosti.

Prorussiske separatister har okkupert en rekke offentlige bygninger i Slavjansk og et titall andre byer i det russisktalende østlige Ukraina i protest mot de nye myndighetene i Kiev.