Tjenestemannen, som ikke ønsker å bli navngitt, sier til nyhetsbyrået Reuters at våpnene er del av en ny pakke med støtte til opprørerne. Han kan ikke si hva slags våpen det er snakk om eller når de skal leveres.

Torsdag bekreftet Ben Rhodes, amerikansk viserådgiver for nasjonal sikkerhet, at støtten til opprørerne skal trappes opp.

Han sa også at USAs etterretningstjenester nå mener det er bekreftet at de syriske regjeringsstyrkene har brukt kjemiske våpen mot opprørerne. Dette skal ha endret Obamas vurdering av borgerkrigen.

— Presidenten har gjort det klart at bruk av kjemiske våpen eller overføring av kjemiske våpen til terrorgrupper er en rød linje, sa Rhodes.

- Stor tillit

Ifølge USAs etterretning er den syriske regjeringens kjemiske våpnene blitt brukt i liten skala. Likevel anses det som sikkert at de har vært brukt mot opprørerne flere ganger det siste året.

— Etterretningstjenestene våre har stor tillit til denne konklusjonen, sa Rhodes torsdag.

Han pekte på at informasjon fra flere uavhengige kilder peker i samme retning. Giftgassen sarin skal være ett av de kjemiske stridsmidlene som er blitt brukt, og til sammen kan opptil 150 mennesker ha blitt drept.

Også opprørerne i Syria er blitt beskyldt for å ha brukt kjemiske våpen. Men amerikanske myndigheter skal ikke ha fått bevis for at denne påstanden stemmer.

Ønskeliste

Kort etter Rhodes uttalelse ga syriske opposisjonsledere klar beskjed om hva slags våpen de trenger.

— Vi ønsker oss antistridsvognvåpen og antiluftskyts, sa George Sabra, fungerende leder for den syriske Nasjonalkoalisjonen, til TV-stasjonen Al Arabiya.

Selim Idris, som leder opprørernes Øverste militære råd, ba om «sofistikerte våpen», antiluftskyts og store mengder ammunisjon.

Rhodes gjorde det klart at den opptrappede militære støtten til opprørsrådet ville være annerledes enn den som er gitt tidligere. Men han ville ikke bekrefte at opprørerne nå vil få våpen fra USA.

Tidligere har amerikanerne gitt kommunikasjonsutstyr, nattbriller, skuddsikre vester og medisinsk utstyr til opprørerne.

Avisa New York Times skrev imidlertid i vår at etterretningsorganisasjonen CIA bistår arabiske land som gir opprørerne våpen. Blant annet skal CIA ha sjekket bakgrunnen til ulike syriske opprørskommandanter.

Formålet var angivelig å unngå at våpen fra arabiske land og Tyrkia havnet i hendene på ytterliggående islamister.

- Jagerfly i Jordan

Ifølge avisa Wall Street Journal vurderer USA også å innføre en flyforbudssone over deler av Syria. Rhodes understreket torsdag at dette ennå ikke er bestemt.

President Obama tar sikte på å diskutere borgerkrigen i Syria med de andre stormaktene på G8-møtet i Nord-Irland neste uke. Storbritannia og Frankrike har tidligere presset EU til å fjerne sitt forbud mot våpensalg til Syria, slik at det blir mulig å væpne opprørerne.

Russland fortsetter på sin side å levere våpen til president Bashar al-Assad, i tråd med tidligere inngåtte avtaler. Også Iran og den libanesiske Hizbollah-militsen regnes som viktige støttespillere for den syriske presidenten.

USA gjennomfører denne måneden en felles militærøvelse med Syrias naboland Jordan. Ifølge en kilde i det amerikanske forsvarsdepartementet vil USA la både jagerfly og luftvernraketter være igjen i Jordan etter øvelsen.

Etter konsultasjoner med jordanske myndigheter skal USA også ha besluttet å la amerikanske marinesoldater oppholde seg utenfor Jordans kyst i amfibiefartøyer. Slike skip gjør det mulig å transportere soldatene raskt inn til land, enten med helikopter eller i landingsfartøyer til vanns. (©NTB)