Da amerikanske elitesoldater i april i fjor fanget Mohammad Abbas alias Abu Abbas, alias Abu Khaled, i Bagdad, ble det fremstilt som en avgjørende seier i krigen mot terror.

Arrestasjonen var dessuten ifølge regjeringen i Washington et klar bevis for at Saddam Hussein hadde hatt forbindelser til internasjonal terror.

I de følgende måneder diskuterte amerikanske jurister og diplomater hvor og hvordan Abu Abbas kunne stilles for en dommer. USA var en mulighet, selv om foreldelse var et problem. Det samme gjaldt for Italia.

Tirsdag ble den juridiske diskusjonen overflødig, da Abu Abbas døde i sin celle et sted i Irak. De amerikanske myndighetene forklarer dødfallet med et hjerteinfarkt.

— Vi holder den amerikanske administrasjonen ansvarlig for drapet på Abu Abbas, sier Nazem Yussef, PLFs representant i Libanon. - De sluttet å gi ham medisiner for ti dager siden i fengselet i Irak, og han har lidd av hjerteproblemer og høyt blodtrykk, hevder Yssef.

Fra amerikansk side avvises slike påstander ikke bare som uhyrlige, men også som stridende mot enhver form for sunn fornuft. En rettssak mot Abbas kunne av regjeringen ha blitt brukt som en triumf i valgkampen.

Skjøt invalid jøde

Abu Abbas sluttet seg allerede i 1965 til den palestinske frigjøringsfronten PLF, som er en utløper av PLO. I 1985 kapret medlemmer av PLF det italienske cruiseskipet «Achille Lauro» i Middelhavet. 7. august skjøt terroristene den 69 år gamle amerikanske jøden Leon Klinghoffer, som satt i rullestol, og dyttet ham over bord foran øynene på kona Marilyn. over bord.

Det bestialske drapet fikk avgjørende betydning for mange amerikaneres holdning til konflikten i Midtøsten, da de ikke kunne eller ville skjelne mellom Abbas og hans PLF og andre palestinske organisasjoner.

Under forhør i Irak skal Abbas ha benektet direkte innblanding i drapet på Klinghoffer og hevdet at han slett ikke var om bord på cruiseskipet. Han var derimot i Jordan. Han hadde imidlertid innrømmet at han hadde deltatt i planleggingen av kapringen, som imidlertid hadde kommet ut av kontroll.

Denne forklaringen stemte ikke med forløpet i 1985. Her flyktet Abbas og hans menn fra skipet og gikk om bord i et egyptisk fly. I luften ble det snappet opp av amerikanske jagere og tvunget til å lande på en militærbase i Italia.

De italienske myndighetene forlangte å få terroristene utlevert fra den amerikanske basen. Dels var forbrytelsene begått mot et italienskregistrert skip, dels var de nå på italiensk jord.

USA bøyde seg og måtte se på da Abbas og hans folk kort tid senere ble løslatt. Rasende protester fra Washington tvang den italienske regjeringen til å gjennomføre en rettssak hvor Abbas in absentia ble idømt livsvarig fengsel.

Washington forsøkte også å få gjennomført andre rettssaker, men Abbas oppholdt seg i land som nektet å samarbeide. PLF-lederen hadde søkt tilflukt i Tunis og flyttet senere til Algerie og til Libya, før han i 1994 slo seg ned i Bagdad.

Bad om unnskyldning

Som et ledd i Osloavtalen i 1996 fikk Abbas og andre terrorister asyl, noe som betydde at PLF-lederen kunne vende hjem til huset sitt i Gaza.

Her ble han imidlertid bare frem til 2000, da den palestinske intifadaen tilsynelatende foruroliget ham så mye at han igjen søkte tilflukt i Bagdad, der PLF frem til den amerikanske invasjonen hadde et kontor.

I intervjuer tok Abbas avstand fra terroristene som gjennomførte angrepene mot USA 11. september 2001. Han og hans organisasjon hadde kun kjempet for at palestinerne kunne gjenerobre deres okkuperte land.

Kort etter arrestasjonen i fjor hevdet Abbas' kone overfor telegrambyrået Reuters at han hadde sagt unnskyld for «Achille Lauro».

— Han følte at det var for ondsinnet, fastslo Reem al-Nimr.

I et intervju med New York Times hevdet Abbas før arrestasjonen at han ikke hadde skutt Klinghofer. Han ga imidlertid ikke noen egentlig unnskyldning for drapet eller aksjonen, men sammenliknet bare mannen i rullestol med andre som ble uskyldige ofre for atombomber.

MINNE-T-SKJORTE: En væpnet Abu Abbas-tilhenger under en markering i flyktningleiren Ain al-Hilweh i Sidon i går. Den palestinske frigjøringsfronten (PLF) hevder Abu Abbas ble drept i amerikansk fangenskap i Irak.<br/> FOTO: ALI HASHISHO, REUTERS