På et orienteringsmøte for pressen opplyste talsmannen Jack Colley at hele byen Port Arthur kan bli oversvømmet.

6.000 boliger kan bli ødelagt og 5,2 millioner mennesker kan bli berørt, og det er ventet at den sørøstlige delen av Texas vil bli rammet av en sammenhengende orkan i 16 timer, ifølge talsmannen.

I et av områdene i New Orleans som ble hardest rammet av orkanen Katrina, steg vannet på nytt fredag på grunn av regn fra orkanen Rita. Vannet strømmet over et dike i utkanten av byen, opplyser en talsmann for den amerikanske hæren til CNN.

I et av områdene var det 60 centimeter vann, melder TV-kanalen. Hele området er evakuert for beboere. Hærens ingeniørkorps var i gang med reparasjonsarbeidene ved dikene etter den forrige orkanen, men har ikke fått avsluttet arbeidet.

Busstragedie

Orkanen Rita krevde sine første dødsofre fredag da minst 20 mennesker omkom i en bussbrann utenfor byen Dallas i Texas, melder den lokale TV-stasjonen WFAA.

Ofrene var pensjonister som var i ferd med å bli evakuert fra et pleiehjem i Houston. Rundt 45 personer var om bord i bussen.

– Det kom svart røyk ut fra bussen, deretter så vi brannen, sier et øyenvitne til TV-stasjonen KTRK i Houston.

Årsaken til brannen fredag ettermiddag er fortsatt uklar. Men enkelte rapporter tydet på at bussjåføren kan ha fått et forvarsel om en mulig brann.

Bussen hadde stoppet tidligere på grunn av en punktering. Og mannen som byttet hjul, skal da ha sagt det var noe galt med bremsene som kunne føre til en brann, forteller Eirin Allen, reporter i TV-kanalen KXAS.

Ulykken førte til at en viktig vei bort fra de orkanutsatte områdene ble stengt. De overlevende ble fraktet til et sykehus i Dallas.

Trosser advarsler

Enkelte texanere har bestemt seg for å trosse advarslene om å evakuere, men rundt to millioner mennesker skal ha fulgt oppfordringene om å forlate de mest utsatte kystområdene i Texas og Louisiana.

Det første resultatet av masseflukten er blitt lange bilkøer og tomme bensinstasjoner, men dette blir regnet som små problemer i forhold til hva innbyggerne kan risikere hvis de ikke forlater kystområdene.

Fredag ble det meldt at orkanen hadde en vindstyrke på rundt 225 kilometer i timen. Den blir fortsatt karakterisert som svært farlig.

Noen har likevel valgt å trosse advarslene også denne gangen.

– Vi vurderte å reise, men bare i fem minutter. Deretter bestemte vi oss for å bli, sier Lisa Thompson til nyhetsbyrået TT.

Sammen med mannen driver hun et pensjonat i Montrose-distriktet i Houston, der et par hjemløse landsmenn fra New Orleans har søkt tilflukt etter den forrige orkanen.

Nå har de hamstret gassflasker, vann, bananer og stearinlys mens de venter på Rita.

Stillhet

I sentrum av millionbyen Houston var det stille før stormen. Knapt et menneske var å se i gatene.

– Det er underlig stille her, sier to som er ute for å lufte hundene før stormen rammer. – Vi regner med at det er trygt her i sentrum. Det blir nok noe vind men vi håper at det ikke blir noen flom. Det er rart å se så få mennesker.

Bensin og vann synes å være det som står høyest på folks ønskeliste. Ute i gatene er det politibiler som patruljerer sentrum av Houston.

Under ei bru som fraktet folk ut av byen i timelange køer i går, har hjemløse funnet et tilholdssted. Om de har et sted å gå når stormen treffer, er usikkert. Nå stirrer de ut på gater som folk har flyktet fra.

Forberedt

Rundt om i Houston er det stillheten som råder. Politiet patruljerer i gatene mellom de butikkvinduer som er dekket av store treplater som skal skjerme mot orkanen. Andre har brukt teip på kryss og tvers av vinduene i håp om å redusere noe av vindskadene som kan komme.

Noen har valgt å bli hjemme i sentrum av Houston eller evakuere til de hotellene som holder åpne. Ved Hilton Americas i sentrum av Houston, vegg i vegg med et av konferansesentrene som ble brukt til å evakuere flyktninger etter Katrina, ble hotellgjestene informert om evakueringsprosedyrer og at de kan måtte tilbringe natten i hotellets store ballsal.

På hovedveiene ut av Houston har nasjonalgarden i Texas planer om å kjøre tankbiler mot Houston slik at folk som er gått tom for bensin på motorveiene kan få fylt opp tanken og fortsette evakueringen.

– Jeg vil heller sitte i kø i tolv timer enn å ta sjansen på at stormen ikke dreier øst og treffer oss direkte. Vi snakker om menneskers liv her, sier Texas-guvernør Rick Perry om de endeløse køene ut av Houston torsdag.