Militærlederen Abdul Ghani Baradar ble tatt til fange i Karachi i en felles pakistansk-amerikansk operasjon, opplyser kildene til The New York Times.

Baradar blir beskrevet som den viktigste Taliban-toppen som er blitt tatt til fange siden starten på Afghanistankrigen for over åtte år siden.

Militærlederen har vært i pakistansk varetekt i flere dager, og han blir avhørt av amerikansk og pakistansk etterretningstjeneste, melder avisen.

Mulla Omar

Mulla Abdul Ghani Baradar regnes for å være nummer to på rangstigen i Taliban, etter mulla Muhammad Omar, Talibans grunnlegger.

Det er uklart om Baradar snakker under avhørene, men kildene sier til The New York Times at pågripelsen vil kunne føre til at også andre ledere blir tatt. Håpet er at Baradar skal føre dem til mulla Omar, Talibans enøyde spirituelle leder.

Pågripelsen av Baradar kommer samtidig som amerikanske og afghanske styrker gjennomfører en stor offensiv mot Taliban i Sør-Afghanistan. Ifølge tidligere CIA-ansatt Bruce O. Riedel vil pågripelsen kunne lamme Talibans militæraksjoner, i hvert fall på kort sikt.

Holdt tett om pågripelsen

Detaljene om pågripelsen er ikke kjent, men den skal ha blitt utført av den pakistanske etterretningstjenesten ISI sammen med CIA-agenter.

The New York Times fikk kjennskap til pågripelsen allerede torsdag i forrige uke, men gikk etter sterkt press fra Det hvite hus med på ikke å omtale den. Obama-administrasjonen mente en offentliggjøring vil skade en svært vellykket etterretningsoperasjon.

Årsaken var at Talibans ledere i begynnelsen var uvitende om pågripelsen, og at om den ble kjent ville de bli mer forsiktig i kommunikasjonen med hverandre.

Avisa gikk mandag kveld ut med informasjonen fordi pågripelsen av mulla Baradar ble kjent i regionen.

En talsmann for Taliban hevdet tirsdag morgen at Baradar ikke er pågrepet.

Motvillige

I tillegg til å være Talibans militære sjef ledet Baradar gruppens øverste råd, ofte kalt Quetta Shura fordi de øverste lederne i årevis antas å ha søkt tilflukt i nærheten av Quetta.

De siste månedene antas det at en rekke Taliban har flyktet til Karachi, hundrevis av kilometer fra kamphandlingene i Afghanistan.

Deltakelsen av ISI i pågripelsen av talibanlederen Baradar markerer et skifte i viljen til samarbeid fra pakistansk side. Pakistansk etterretningstjeneste har lenge vært motvillige til å hjelpe amerikanerne i forsøkene på å knuse Taliban.

Ble sluppet fri

Men fremstående ledere, inkludert hærsjefen general Ashfaq Parvez Kayani, har gradvis kommet til at de ikke lenger kan fortsette å støtte Taliban, skriver The New York Times.

Taliban er blitt støttet både med penger og utstyr, i hovedsak på grunn av et ønske om å ha en alliert når amerikanerne en gang forlater landet.

I november 2001 da Taliban ble styrtet etter USAs invasjon, ble mulla Baradar og flere andre fremstående Talibanledere tatt til fange av afghanske grupper som kjempet på amerikansk side. Men pakistansk etterretning skal ha grepet inn og sørget for at blant andre Baradar ble sluppet fri.