Det er første gang israelske myndigheter har sagt at de to soldatene definitivt ikke lenger er i live.

Den israelske regjeringen skal søndag stemme over om planleggingen av en omstridt fangeutveksling med den militante libanesiske gruppen skal fortsette.

Ifølge regjeringskilder sa Olmert til sine ministre at «vi vet hva som skjedde med dem».

De to israelske soldatene var begge hardt såret da de ble tatt, og Hizbollah har aldri kommet med beviser for at de faktisk lever.

Før regjeringsmedlemmene samlet seg til møtet, ble de ifølge statssekretær Oved Yehezkel brifet av militæret og etterretningen.

Yehezkel sier til israelsk militærradio at en beslutning trolig vil foreligge sent søndag ettermiddag. Olmert selv har sagt at han vil stemme for at prosessen skal gå videre.

Dersom avtalen kommer i stand, vil den innebære at Hizbollah vil frigi soldatene, dersom de er i live, eller levningene av dem i bytte mot en gruppe libanesiske fanger som sitter i israelske fengsler, deriblant den beryktede Samir Kantar. Han soner en livstidsdom for et angrep på en israelsk by i 1979, der fire israelere ble drept.

YOAV LEMMER, REUTERS