Sharif erklærte seg allerede lørdag kveld som seierherre i valget.

— Vi bør takke Allah som har gitt PML-N en ny sjanse til å tjene dere og Pakistan, sa han.

Foran jublende tilhengere i partihovedkvarteret i Lahore inviterte Sharif alle de andre partiene med på et samarbeid for å løse Pakistans problemer.

Seieren betyr at Sharif vil innta regjeringskontorene i Islamabad for tredje gang. Han ble styrtet et militærkupp i 1999, men denne gangen har det mektige militæret støttet valget og holdt seg utenfor politikken.

Konservativt

— Nawaz' seier sier to ting om Pakistan: Det første er at pakistanere foretrekker det komfortable status quo fremfor det usikre og revolusjonære. Det andre er at alle veier til hovedstaden går gjennom Punjab, og der er folk konservative, sier den pakistanske journalisten Nusrat Javeed til nyhetsbyrået Reuters.

Sharif, en rik stålmagnat fra nettopp Punjab-provinsen, har lovet økonomisk vekst, forhandlinger med Taliban og en revurdering av Pakistans støtte til USAs kamp mot terror. Han er en tilhenger av det frie markedet, og vil trolig jobbe for privatisering og deregulering av den pakistanske økonomien.

Sharifs parti har ifølge pakistansk TV søndag morgen så langt vunnet 88 av de 272 plassene i nasjonalforsamlingen som var til direkte valg.

Den tidligere cricketstjernen Imran Khans parti Pakistan Tehreek-e-Insaf (PTI) erkjente nederlag lørdag kveld og har så langt vunnet 34 plasser.

Ydmykende tap

Med bare 32 plasser til nå, ligger regjeringspartiet Pakistan People's Party (PPP) an til å gå på et ydmykende tap.

Men prognosene viser at ingen av partiene vil få rent flertall i nasjonalforsamlingen, noe som ifølge eksperter betyr at Sharif kan nå bli nødt til å danne regjering med sine motstandere i PPP.

Oppmøtet under valget i Pakistan lørdag var på nesten 60 prosent. Det er det høyeste oppmøtet siden 1977. Den høye valgdeltakelsen viser at mange trosset advarslene fra pakistansk Taliban, som på forhånd erklært krig mot valget og sa at folk som ville beholde livet burde holde seg unna valglokalene.

— Oppmøtet er svært høyt og en demonstrasjon av folkets vilje, sier lederen for valgkommisjonen, Fakharuddin Ebrahim.

Flere voldshendelser

Men valget ble, som mange fryktet, preget av en rekke voldshendelser. Minst 40 mennesker ble drept i angrep rundt om i landet, og i storbyen Karachi ble valget til dels ødelagt av volden.

Derfor lovet valgkommisjonen nyvalg i flere kretser. Også i løpet av valgkampen har det vært mange angrep på kandidater og politiske møter.

Valget i Pakistan omtales som historisk. Pakistanerne opplever nå sin første konstitusjonelle, demokratiske maktoverføring siden uavhengigheten i 1947.

86 millioner mennesker hadde stemmerett, der 342 medlemmer til nasjonalforsamlingen skal utpekes. 272 velges direkte, mens ytterligere 70 seter skal sørge for at kvinner og minoriteter er representert. Disse setene fylles gjennom forholdstallsvalg. Representanter til fire provinsforsamlinger var også på valg.