Minst 30 personer ble drept og 83 såret i angrepet. Mange av ofrene antas å være sivile, ifølge ukrainske myndigheter. Partene skylder på hverandre, noe de har gjort også tidligere når sivile mål er blitt truffet.

Regjeringen i Kiev anklager prorussiske separatister for å ha skutt langdistanseraketter mot et marked midt i et tett befolket boligområde i den regjeringskontrollerte storbyen.

Separatistledere avviser anklagene som løgn og sier de ikke har angrepet sivile. Ifølge observatører fra Organisasjonen for sikkerhet og samarbeid i Europa (OSSE) ble rakettene avfyrt fra et opprørskontrollert område.

Offensiv

Uten å kommentere rakettangrepet direkte varslet imidlertid separatistlederen i Donetsk, Aleksandr Zakhartsjenko, at opprørerne har startet en offensiv mot havnebyen.

— I dag har vi startet en offensiv mot Mariupol. Dette er den beste måten å minnes alle våre døde, sa Zakhartsjenko under en minneseremoni i Donetsk lørdag, ifølge det russiske nyhetsbyrået RIA.

Noen timer senere sa han imidlertid at opprørsstyrkene fremdeles ikke har gjennomført noen aktive operasjoner i Mariupol. Overfor Interfax skal han ha sagt at det ikke blir aktuelt å storme byen, skriver TT.

- Vil forsvare fedrelandet

President Petro Porosjenko lover at opprørerne skal slås tilbake.

— Vi er for fred, men tar også imot utfordringen fra fienden. Vi kommer til å forsvare vårt fedreland som virkelige patrioter gjør - inntil vi seirer, sa presidenten.

EU har fordømt rakettangrepet i Mariupol og sier en opptrapping av konflikten vil skade forholdet mellom Unionen og Russland.

NATO-sjefen ber russerne slutte å støtte separatistene.

— Jeg oppfordrer Russland på det sterkeste til å stoppe sin militære, politiske og økonomiske støtte til separatistene, stanse destabiliseringen av Ukraina og respektere sine internasjonale forpliktelser, heter det i en uttalelse fra Jens Stoltenberg lørdag kveld.

Utelukker samtaler

OSSE fordømmer angrepet som dumdristig og skammelig, og Europarådet kaller det et grovt brudd på våpenhvilen som ble inngått i Minsk.

— Separatistene bør fortsette fredssamtalene i stedet for denne meningsløse blodsutgytelsen, oppfordrer generalsekretær Thorbjørn Jagland.

En opprørsleder uttalte fredag at det er utelukket med fredssamtaler, og at separatistene nå vil satse på å erobre flere områder i den østlige regionen. Uttalelsen anses som den definitive slutten på den svært skjøre våpenhvilen som ble inngått i september. Avtalen er de siste månedene blitt brutt nesten daglig.

Strategisk viktig

Mariupol har om lag 500.000 innbyggere og ligger sør for industribyen Donetsk, som har samme navn som regionen begge byene tilhører.

Havnebyen er en strategisk viktig by ettersom den ligger ved en vei som forbinder de opprørskontrollerte områdene i Donetsk med Krim-halvøya, som ble annektert av Russland i mars.

Mariupol ble i august utsatt for et kraftig opprørsangrep. Den ukrainske hæren slo tilbake offensiven, og kort tid etter ble våpenhvilen inngått.