TORGEIR NORLING

Manila, Filippinene

— Basert på min tidligere dialog med Abu Sayyaf-geriljaen, så vet jeg at de har kapasitet til et slikt angrep, og jeg tror de står bak, sier Benji Alejandro, programleder for Radio Mindanao Network, til Bergens Tidende.

Det var søndag morgen Alejandro fikk en telefon fra Abu Sayyaf-lederen Abu Sulaiman. I telefonsamtalen tok geriljalederen ansvaret for fergekatastrofen utenfor Manila, hvor mellom 140 og 180 mennesker fortsatt er savnet.

— Jeg kjente igjen telefonnummeret, og visste med engang at det var Abu Sayyaf. De bruker alltid oss når de vil slippe en nyhet, fortsetter Alejandro, og legger til:

— Sulaiman fortalte at en av deres menn hadde smuglet en bombe om bord, og at gruppen var ansvarlig for eksplosjonen.

Myndighetene benekter

Passasjerer har fortalt at de hørte en eksplosjon før brannen startet. Fergekatastrofen sammenfaller også med at to Abu Sayyaf-medlemmer samme dag ble dømt til livsvarig fengsel for kidnapping av en amerikansk statsborger.

Filippinske myndigheter benekter imidlertid at den muslimske geriljagruppen står bak. De hevder utspillet fra Abu Sayyaf er ren propaganda, og at geriljagruppen med dette forsøker å gjenopprette sitt beryktete image. Også den filippinske hæren bestrider at Abu Sayyaf er ansvarlige, og mener gruppen forsøker å ri på mediebølgen.

Benji Alejandro tror imidlertid styresmaktene og hæren sier dette for å dempe ned situasjonen.

— Det er alltid standardsvaret i slike tilfeller, sier han og viser til flere tidligere aksjoner som er blitt benektet til det motsatte var bevist.

Alejandro hevder også at geriljagruppen tidligere har varslet angrep mot selskapet som eier passasjerfergen.

— I oktober i fjor fikk jeg en tekstmelding der Abu Sayyaf utstedte en advarsel til alle muslimer om ikke å benytte seg av WG&A fergene, fordi WG&A var på deres liste over mål, sier programlederen og fortsetter.

— Derfor ble jeg med en gang oppmerksom da jeg hørte om fergekatastrofen, og forsøkte å oppnå kontakt med geriljaen.

— Da jeg spurte hvilke bevis de hadde, svarte Sulaiman noe om at bomben var plassert i en blå kabin, ved seng nummer 51. Jeg har imidlertid aldri vært om bord på disse båtene så jeg vet ikke helt hva det innebærer.

Fryktet gruppe

Abu Sayyaf er den minste av fire muslimske geriljagrupper som opererer på Filippinene. Den er imidlertid kjent for å være den mest radikale. Både filippinske og amerikanske myndigheter har stemplet bevegelsen som terrorister. USA mener gruppen har tilknytning til al Qaida.

Fra sitt kjerneområde på øyene Basilan og Jolo i det sørlige Filippinene har Abu Sayyaf tidligere stått bak en rekke kidnappinger av både filippinske og vestlige borgere. Flere av gislene er blitt henrettet. Filippinske myndigheter har de siste årene satt inn flere tusen soldater for å bekjempe geriljaen.

Abu Sayyaf-gruppen kom spesielt i søkelyset da de i 2000 kidnappet 21 turister fra et malaysisk turistresort.