Hele 67 prosent av de spurte mener Romney vant, mens 25 prosent mener Obama gjorde det best. Målingen ble gjort for TV-kanalen CNN umiddelbart etter debatten, og alle de spurte var registrerte amerikanske velgere.

Også mange eksperter og kommentatorer mener den republikanske utfordreren gikk seirende ut av duellen, som i stor grad dreide seg om USAs økonomi.

— Jeg synes han klarte seg bedre enn ventet og at han vant debatten, sier historiker Ole Moen til NTB.

Obama har hatt et forsprang på Romney på meningsmålingene, men Moen tror at dette nå kan jevne seg ut.

Kranglet om skatt

En selvsikker Romney forsøkte i debatten å dempe inntrykket av at han er mest opptatt av å sikre interessene til rike amerikanere. Republikanernes presidentkandidat sa at det først og fremst er folk i middelklassen som kan vente seg skattekutt hvis han vinner valget i høst.

— Det vil ikke bli noen skattekutt som øker underskuddet på statsbudsjettet, understreket Romney.

Han beskyldte presidenten for å gi et helt feil bilde av den republikanske skattepolitikken. Ifølge Obama har Romney foreslått skattekutt til en verdi av 5.000 milliarder dollar, i tillegg til store økninger i forsvarsbudsjettet.

— Så godt som alt han sier om skatteplanen min er feil, protesterte Romney, som lovet å gjenskape livskraften i det amerikanske samfunnet.

- Krig på kreditt

Obama svarte med å anklage Romney for å skifte politikk fem uker før valget. I tillegg minnet han om hvor dårlig det sto til med USAs økonomi da han overtok som president, etter at republikaneren George W. Bush hadde styrt i åtte år.

— To kriger var betalt med kredittkort. To skattekutt var ikke dekket inn. En hel rekke programmer var ikke finansiert, og på toppen av det fikk vi en massiv økonomisk krise, sa presidenten.

Han lovet å ansette et stort antall nye lærere og tok til orde for en «ny økonomisk patriotisme».

Den første av høstens tre TV-debatter mellom Obama og Romney fant sted i Denver i delstaten Colorado og ble ledet av Jim Lehrer fra TV-stasjonen PBS.

Debatten ble tilfeldigvis holdt på Obamas bryllupsdag, og presidenten åpnet ballet med å takke kona Michelle for 20 års ekteskap.

Avgjørende for Romney

Den 90 minutter lange duellen natt til torsdag norsk tid blir sett som en viktig test for begge, men kanskje mest for Romney.

På forhånd mente analytikere at debatten kunne bety vinn eller forsvinn for den republikanske kandidaten, som har ligget bak Obama på meningsmålingene og slitt med flere uheldige utspill i valgkampen.

Men også Obama følte presset og måtte klare å overbevise velgerne om at han fortjener ytterligere fire år i Det hvite hus.

— Obama fomlet en del, måtte tenke seg om, og virket dårlig forberedt, konkluderer Ole Moen, som er professor emeritus ved Universitetet i Oslo.

I den siste meningsmålingen gjort for NBC News/Wall Street Journal før debatten svarte 49 prosent av de spurte at de ville stemme på Obama, mens Romney fikk 46 prosents oppslutning. Andre målinger har pekt i samme retning, og i flere av de viktige vippestatene hvor valget i praksis avgjøres, er Obamas ledelse større.