Det skal blant annet ha eksplodert tre bilbomber i bydelen hvor den sjiamuslimske Mehdi-militsen har sin hovedbase. Det er mistanke om at sunniarabiske opprørere står bak angrepene.

En av bombene gikk av på et marked som flere ganger tidligere er blitt angrepet av sunniaraberne.

Minutter før bombene eksploderte forsøkte om lag 100 væpnede menn å ta seg inn i det sjiakontrollerte helsedepartementet. Angriperne brukte granater, bombekastere og maskingeværene i angrepet, og minst fem personer ble såret.

– Terrorister angriper bygningen med bombekastere og maskingevær. Vi kan til og med se snikskyttere. Enhver ansatt som forlater bygningen kommer til å bli drept, sa statssekretær Hakim al-Zamily som oppholdt seg i bygningen sammen med om lag 2.000 andre.

De væpnede mennene skal ha skutt mot ansatte, og de sårede ble fraktet til sykehus, ifølge Zamily.

Etter en halvtimes intens dramatikk så kampene ut til å ha roet seg.

De siste dagene har ukjente gjerningsmenn forsøkt å drepe to av departementets statssekretærer, blant dem Zamily, mens en tredje er kidnappet.

To av Zamilys livvakter ble drept i angrepet mandag.

Angrepene mot sjiamuslimene kommer en drøy uke etter at væpnede menn angrep et departement som ledes av en sunnimuslimsk minister. Opptil 150 mennesker ble kidnappet i aksjonen som en sjiamuslimsk milits mistenkes for å stå bak. Om lag 80 personer er fortsatt savnet, mens de andre er kommet til rette.