Prognoser basert på en foreløpig opptelling gir den tidligere revolusjonslederen Ortega litt over 40 prosent av stemmene, mens hans konservative motkandidater Eduardo Montealegre og Jose Rizo får 30 og 22 prosent, melder den sandinistdrevne radiostasjonen Primerissima.

Offisielle valgresultater er først ventet i morgentimene mandag.

Valgobservatører fra EU og det private Cartersenteret rapporterer om høy deltakelse i søndagens valg. Enkelte valglokaler måtte holde åpent lenger enn planlagt for at alle som sto i kø utenfor skulle få avgitt stemme.

Valget gikk stort sett rolig for seg, men det kom rapporter om mindre sammenstøt enkelte steder. Flere ble arrestert for forsøk på å stjele stemmeurner.

Nicaragua har 3,6 millioner stemmeberettigede.

For å vinne presidentvalget i første valgomgang trenger Daniel Ortega minst 40 prosent av stemmene, eller 35 prosent og minst 5 prosent forsprang til nummer to. Han vil få større problemer med å vinne dersom det må holdes en ny valgomgang, og den splittede høyresiden samler seg bak en kandidat.

Den tidligere revolusjonslederen har lagt seg på en atskillig mildere kurs foran dette valget, og lover fred, forsoning og skjerpet innsats mot fattigdommen. Nicaragua er det nest fattigste landet på den vestlige halvkulen, etter Haiti. 80 prosent av landets 5,5 millioner innbyggere lever på mindre enn to dollar, 13 kroner, dagen.

USA frykter at Ortega vil spille på lag med Venezuelas Hugo Chavez, og har åpent truet med at amerikansk bistand og investeringer vil bli redusert, dersom sandinistlederen vinner valget.

ANDREW WINNING