Den syriske hæren skal ha lansert motoffensiven mot opprørere i Syrias største by.

Ifølge eksilgruppen Syrian Observatory for Human Rights (SOHR), som har base i London, strømmer regjeringssoldatene inn i den sørvestlige delen av byen.

— Helikoptre deltar i sammenstøtene ved inngangen til Salaheddine-distriktet og bombarderer det, sier gruppen i en uttalelse.

Ifølge BBC sier aktivister at også stridsvogner tar seg inn i byen.

«Alle kampers mor»

SOHR-leder Rami Abdel Rahman forteller at det er kraftige sammenstøt i flere nabolag i Aleppo. Kampene skal være de verste som har funnet sted i løpet av den 16 måneder lange opprøret mot president Bashar al-Assad.

— Du kan si at motangrepet har startet, hevder han.

Både hæren og væpnede opprørere i Den frie syriske hær (FSA) har i flere dager samlet styrkene i og rundt handelssentrumet, og «alle kampers mor», som den regimetro avisen Al-Watan har døpt slaget, har vært ventet i helgen.

Det syriske regimet har varslet at opprørerne vil bli knust i en kraftig motoffensiv.

Folketomt

Innbyggerne i Aleppo har også forberedt seg på kraftige kamper. Fredag var det nærmest folketomt i gatene i storbyen.

— Gatene er tomme. Alle butikker, banker, kontorer, bakerier og til og med apoteker holder stengt, sa Anis, en farmasøyt i Aleppo, på satellittelefon til nyhetsbyrået DPA.

Han fortalte at de fleste kvinner og barn hadde flyktet, men at han selv hadde valgt å bli værende for å stille med medisinske forsyninger. Andre har også valgt å bli igjen for å beskytte sine eiendeler.