Rakettene ble avfyrt av prorussiske opprørere, opplyser ukrainske myndigheter lørdag. En frivillig regjeringsvennlig milits, Azov-regimentet, melder at mange ble såret i angrepet, som skal ha rammet et stort marked i ett av byens boligområder.

En innbygger forteller at angrepet skaper stor frykt blant innbyggerne.

— Alle i byen er åpenbart veldig skremt. Opprørerne har allerede tatt kontroll over flyplassen. Og nå begynner de å ødelegge selve Mariupol, sier en mann til nyhetsbyrået AFP. Han vil bare oppgi fornavnet sitt, Eduard.

Han sier også at det er problemer med mobilnettverket, slik at det er vanskelig å få tak i slektninger i andre deler av byen.

Varslet opptrapping

Separatistene har de siste dagene truet med å trappe opp kampene mot de ukrainske regjeringsstyrkene.

En opprørsleder i Donetsk uttalte fredag at det er utelukket med fredssamtaler, og at separatistene nå vil satse på å erobre flere områder i den østlige regionen. Uttalelsen anses som den definitive slutten på en svært skjør våpenhvile som ble inngått i september.

Strategisk viktig

Mariupol har om lag 500.000 innbyggere og ligger sør for industribyen Donetsk, som har samme navn som regionen som begge byene tilhører.

Havnebyen er en strategisk viktig by ettersom den ligger ved en vei som forbinder de opprørskontrollerte områdene i Donetsk med den ukrainske Krim-halvøya, som ble annektert av Russland i mars.

Mariupol ble i august utsatt for et kraftig opprørsangrep. Den ukrainske hæren slo tilbake offensiven, men til en svært høy pris. Kort tid senere, den 5. september, gikk Ukrainas president Petro Porosjenko med på en våpenhvileavtale.

Flyplass

De siste fire månedene har avtalen blitt brutt nesten daglig, ikke minst som følge av kamper om flyplassen ved byen Donetsk.

Flyplassen har fram til denne uken vært kontrollert av regjeringsstyrker. Onsdag forlot soldatene terminalbygningen for å innta nye stillinger, ifølge militæret.

Krigen om de østlige områdene av Ukraina har vart i ni måneder og har krevd over 5.000 liv. Den startet etter at prorussiske opprørere erklærte sin egen folkerepublikk i regionene Donetsk og Luhansk.

Siden har Russland blitt anklaget for å støtte separatistene militært, og de siste dagene har det kommet meldinger om at russerne har sendt hundrevis av nye soldater over grensen. (©NTB)