— Det var minst 50 mennesker i en bar. Det er ingenting igjen av den, sier brannmannen til AFP.

Kun en person er bekreftet omkommet, men politiet sa lørdag kveld at de forventer at dødtallet stiger.

Om lag 30 bygninger i sentrum av småbyen Lac-Megantic ble ødelagt i kraftige eksplosjoner. Flammene sto over hundre meter opp i lufta da fire av vognene som sporet av eksploderte. Godstoget hadde i alt 73 vogner.

— Når du ser sentrum av byen din nesten fullstendig ødelagt, vil du forstå at vi nå spør oss selv om hvordan vi skal komme oss igjennom denne hendelen, sier ordfører Colette Roy-Laroche.

- Etter boka

Alle som bor i en kilometer i omkrets rundt ulykkesstedet er evakuert fra hjemmene sine i byen, som har 6.000 innbyggere.

Ifølge visepresident Joseph McGonigle i Maine and Atlantic Railway sto toget parkert før ulykken på grunn av et vaktskifte. Det er fortsatt uklart hvordan det førerløse toget satte seg i bevegelse ned mot byen, der det sporet av i sentrum.

— Vi er ikke sikre på hva som er skjedd, men lokomotivføreren gjorde alt etter boka. Han parkerte toget og ventet på avløsing, sier McGonigle.

Det er uklart hvor mange vogner som sporet av, men 13 av dem var lørdag kveld fjernet intakt fra stedet.

Canadiske transportmyndigheter håper å finne togets ferdskriver, en «svart boks» lik den som finnes om bord i fly.

Mange i området

I en av bygningene som ble slukt av flammene, lå et populært utested. Et øyenvitne sier det var fullt av folk i sentrum da tankvognene eksploderte.

Yannick Gagne, som eier restauranten Musi-Cafe, sier til Radio Canada at det var minst 30 personer i lokalene da han gikk derfra bare minutter før eksplosjonene.

— Jeg så eksplosjonene og sprang ut av huset for å hjelpe. Så fikk jeg en telefon fra mine ansatte i restauranten. Det var fullstendig kaos. De gråt og ropte at det var flammer overalt. Så døde linjen, forteller han.

Yvon Rosa ble øyenvitne til ulykken.

— Jeg har aldri sett et tog komme så fort inn mot sentrum av Lac-Megantic, sier hun til Radio-Canada.

— Jeg så vognene kjøre av sporene. Alt eksploderte. På bare ett minutt var sentrum av byen dekket av flammer.

Vanskelig slukningsarbeid

Ilden var så kraftig at brannmannskapene ikke kunne gå helt inn i ulykkesområdet, og frykten var stor for at flere tankvogner kunne eksplodere.