Kaos og panikk brøt ut blant passasjerene da det begynte å brenne på fergen «Norman Atlantic» søndag morgen, forteller passasjerer som mandag ble reddet fra den utbrente båten.

— Menn slo seg forbi kvinner og barn for å komme seg først med i redningshelikoptrene, sier den greske lastebilsjåføren Christos Perlis til nyhetsbyrået AP.

Han forteller at de fleste passasjerene allerede hadde kommet seg ut fra de røykfylte lugarene sine da brannalarmen gikk av. Ingen fra mannskapet var da på plass for å veilede passasjerene, ifølge sjåføren.

REDDET: En passasjer hjelpes i land i Bari mandag.
SCANPIX

Flere passasjerer er kritiske til mannskapets innsats.

— Vi opplevde Titanic. Den eneste forskjellen var at vi ikke sank, sier tyrkiske Saadet Bayhan til den tyrkiske TV-kanalen NTV, ifølge AP.

En av de første passasjerene som ble reddet, trodde han skulle dø da han så ferja bli fylt med røyk.

– Vi visste ikke hva vi skulle gjøre. Mannskapet hadde ingen anelse om hvordan de skulle få passasjerene av båten. Livbåtene fungerte heller ikke, sier mannen, som ble fraktet til Bari på det italienske fastlandet.

Hentet med helikopter

Sterk vind, dårlig sikt og høye bølger gjorde redningsaksjonen svært vanskelig, men italienske og greske helikoptre gikk mandag i skytteltrafikk og heiste opp passasjerer fra Norman Atlantic.

– På tross av røyken, mørket og de forferdelige forholdene, fortsatte redningsoperasjonen uten stopp gjennom natten, sier den italienske marinekapteinen Riccardo Rizzotto til nyhetsbyrået Associated Press.

Mandag formiddag melder greske myndigheter at minst fem personer har mistet livet i fergebrannen.

Tidligere ble det meldt om at en gresk mann omkom etter å ha falt i vannet under evakueringen. Senere er ytterligere fire personer funnet døde, skriver nyhetsbyrået AFP.

Den langvarige redningsoperasjonen pågikk fortsatt mandag ettermiddag. Ved 13.30-tiden opplyste Italias statsminister Matteo Renzi at alle passasjerer er evakuert. Klokken 14.15 var bare kapteinen og fire representanter for den italienske marinen igjen på fergen.

Mer enn 200 personer måtte tilbringe natten på dekk på den utbrente fergen. Der fikk de legetilsyn, og fikk utdelt tepper etter å ha tilbrakt timevis i røyk og bitende kulde. Et team med lege, sykepleier og en flyoperatør fra den itallienske marinen var om bord på fergen og koordinerer redningsoperasjonen.

Mistenker uaktsomhet

Den italienske påtalemyndigheten kunngjorde mandag formiddag at ferjebrannen ville bli etterforsket som en kriminalsak.

Formålet med etterforskningen er å undersøke om uaktsomhet kan ha bidratt til brannen, opplyser statsadvokat Giuseppe Volpe i påtalemyndigheten i den italienske havnebyen Bari. Etterforskerne vil forsøke å få klarhet i hvordan brannen startet, og hvorfor den fikk vokse seg så stor at passasjerer fryktet for livet.

Dramaet begynte da det brøt ut brann på fergens bildekk i 5-tiden norsk tid søndag morgen. Desperate passasjerer måtte forflytte seg stadig høyere opp på dekkene mens brannen raste og varmen tiltok.

.

REDDES: Helikoptre har gått i skytteltrafikk for å redde passasjerer mandag morgen.
MARINA MILITARE
REDDET: En person heises inn i et italiensk marinehelikopter som deltar i redningsaksjonen etter brannen på fergen «Norman Atlantic.»
SCANPIX/MARINA MILITARE

Mandag morgen ankom det første skipet med 49 overlevende Bari i Italia. Flere av de overlevende som kom i land i havnebyen var i dårlig forfatning, og bar tydelig preg av det de hadde vært gjennom.

En passasjer med hjerteproblemer er også fraktet med helikopter til Grottaglie i Italia.

Skal slepes

Redningsaksjonen styres av italienske myndigheter, og ifølge den greske sjøfartsministeren Miltiadis Varvitsiotis skal fergen trolig slepes til Brindisi eller Otranto i Italia.

Sju handelsfartøy omringet natt til mandag fergen i et forsøk på å skjerme den mot vinden og bølgene, mens fire greske og italienske slukkefartøy kjempet mot flammene.

Taubåter spylte sjøvann akter og midtskips på fergen og brannen som brøt ut på bildekket var under kontroll.

Fergen var på vei fra den greske havnebyen Patras til den italienske byen Ancona da brannen brøt ut.

I LAND: Flere av passasjerene som kom i land i Bari var skadet.
SCANPIX
DRAMATISK: 478 personer befant seg om bord da det begynte å brenne på «Norman Atlantic.»
SCANPIX/GUARDIA COSTERIA