Putin undertegnet papirene om benådning fredag, og kort tid etter ble Khodorkovskij sluppet ut av fengselet, ifølge Interfax.

Løslatelsen av Khodorkovskij er en del av amnestiet som den russiske nasjonalforsamlingen vedtok torsdag etter forslag fra president Putin.

— Beslutningen om å løslate Khodorkovskij vil bidra til å gjøre det russiske samfunnet mer humant, sier den russiske sivilombudsmannen Vladimir Lukin.

— Vårt samfunn er preget av frykt, hat og utstrakt mistenksomhet, sier Lukin til Interfax.

Falt i unåde

Mikhail Khodorkovskij har blitt omtalt som Russlands mest kjent fange. Han skapte seg en formue da han etablerte oljeselskapet Yukos på 1990-tallet, og var en av Russlands rikeste personer.

Han falt imidlertid i unåde hos president Putin etter å ha gitt økonomisk støtte til russiske opposisjonelle. I 2003 ble han pågrepet og stilt for retten tiltalt for skatteunndragelser og økonomisk kriminalitet. I 2005 ble han dømt til ni års fengsel. Khodorkovskij har hele tiden hevdet at dommen mot ham var politisk motivert.

Khodorkovskij skulle opprinnelig løslates i august neste år, men er en av flere tusen fanger som nå omfattes av amnestiet.

- Rydder pulten

Ifølge Kreml er amnestiet en del av feiringen av at det er 20 år siden Russland fikk sin grunnlov. Men ifølge både internasjonale analytikere og russiske regimekritikere «rydder Putin pulten» før OL i Sotsji starter om mindre enn to måneder, og løslater 20.000 politiske fanger for å unngå kritikk fra utlandet.

Blant de andre som nå snart blir løslatt, er de to medlemmene av punkebandet Pussy Riot, som er dømt til to års fengsel for å ha kritisert Putin. Også de 30 utenlandske og russiske Greenpeace-aktivistene som siden september har vært siktet for pøbelvirksomhet etter en aksjon mot en russisk oljeplattform i Arktis, omfattes av amnestiet. Det er imidlertid ikke kjent når de kan forlate Russland.