Mannen ble pågrepet tidlig mandag morgen i sitt hjem i Trimley ved Felixstowe, en småby som ligger ved kysten om lag to mil sørøst for Ipswich. Han sitter nå i varetekt.

37-åringen er mistenkt for å ha drept alle de fem prostituerte som siden begynnelsen av desember er funnet døde i Ipswich-området.

Politiet har nektet å oppgi den mistenktes navn, men britiske medier identifiserer ham som butikkmedarbeideren Tom Stephens.

«Biskopen»

Stephens har lagt ut bilder av seg selv på myspace.com, hvor han kaller seg «biskopen». Her oppgir han at han liker musikk fra 80-tallet, at han er i god form, og at han ikke er spesielt interessert i fjernsyn, skriver Sky News.

Stephens skal ha jobbet deltid som taxisjåfør, og tidligere var han også ansatt som «special constable», det vil si en slags reservepolitibetjent.

Naboer beskriver ham som «høy, tynn og rar».

– Han var ganske snål, og det virket ikke som han ville ha noe med noen å gjøre, sier naboen Lesley-Anne Barber (50).

I helgen ble Stephens intervjuet av London-avisen Sunday Mirror. Da nektet han for å ha noe som helst med drapene å gjøre.

Kjente jentene

– Jeg kjenner alle jentene, og jeg har ikke noe alibi, medga han overfor søndagsavisen. Han fortalte også at han var blitt avhørt av politiet fire ganger, og tilføyde at han ville hatt «alle muligheter» til å drepe de fem kvinnene.

– Jeg vet selv at jeg er uskyldig. Men jeg mangler alibi for noen av drapene, faktisk er jeg ikke sikker på om jeg har fullgodt alibi for noen av dem, sa Tom Stephens i det lange intervjuet som Sunday Mirror trykket søndag.

Stephens ble også intervjuet av BBC News i forrige uke. Her sa han blant annet at han har hatt et spesielt nært forhold til Tania Nicol, som er en av de fem kvinnene som er drept.

– Sjokkert

– Jeg er sjokkert, han pleide å hjelpe oss så ofte han kunne, sier Jacci Goldsmith, en tidligere prostituert, til Sky News. Hun forteller at Stephens var ganske godt kjent blant de prostituerte i området.

– Han kom nesten hver kveld – det var bare å ringe til ham, og så kom han og kjørte oss dit vi ville, sier hun.

– Hvis det var kaldt på gata, pleide han å kjøre oss rundt til vi ble varme. Han gjorde det for flere av jentene – han ganske enkelt tok vare på oss, sier hun til Sky News.

Mangler sidestykke

Etterforskningen etter seriedrapene mangler sidestykke i moderne britisk rettshistorie, skriver nyhetsbyrået Reuters. Hundrevis av politifolk har systematisk gjennomgått et berg av bevismateriale i forbindelse.

Saken vekker også minner om Jack the Ripper, som drepte fem prostituerte, men som aldri ble funnet, og Peter Sutcliffe – også kalt the Yorkshire Ripper – som drepte 13 kvinner mellom 1975 og 1980.

Alle de fem drapsofrene misbrukte narkotika. Politiet har ifølge London-avisen The Times tilbudt seg å la narkolangere i Ipswich-området slippe arrestasjon og siktelse hvis de kommer med opplysninger som kan bidra til oppklaring av drapene.

Horekunder

Et framtredende medlem av den britiske regjeringen tar etter drapene i Ipswich-området til orde for å kriminalisere horekunder. Minister for grunnlovsspørsmål Harriet Harman peker på det hun mener er gode resultater av en slik politikk i Sverige.

– Jeg synes vi bør slå fast at vi ikke ønsker denne typen organisert kriminalitet her i landet, mener Harman ifølge BBCs nettsider. – I Sverige er det faktisk straffbart å kjøpe sex, påpekte hun.

Den britiske regjeringen er blitt beskyldt for å somle og nøle med å innføre lover som vil gi prostituerte bedre beskyttelse mot voldelige overgrep. Et mye diskutert forslag er å ta førerkortet fra menn som tråler horestrøk i bil – «kerb-crawlers», som britene kaller dem.

ALESSIA PIERDOMENICO