Flere tusen regjeringssoldater skal lørdag kveld ha nådd forstaden Al-Awja, hvor den tidligere diktatoren Saddam Hussein ble født og begravet. En militæroffiser hevder overfor nyhetsbyrået DPA at soldatene har befridd Al-Awja.

Offensiven skjer i samråd med USA, og væpnede amerikanske droner flyr over byen for å støtte de amerikanske militærrådgiverne som er sendt til Irak, ifølge sikkerhetskilder.

Samtidig har irakiske kampfly trappet opp sine angrep i byen Mosul lenger nord i landet, ifølge den statlige fjernsynskanalen Al-Irakiya. I likhet med Tikrit er Iraks nest største by Mosul kontrollert av sunnimuslimske opprørere fra Den islamske staten Irak og Levanten (ISIL).

— Klar til angrep

I mer enn to uker har ISIL og allierte opprørsgrupper hatt kontroll over store deler av Iraks nordlige og vestlige deler. Ifølge DPAs offiserskilde kontrollerer regjeringsstyrkene lørdag kveld områdene rundt Tikrit. De har omringet byen og står klare til å angripe fra «alle kanter». Opplysningene kan ikke bekreftes fra uavhengig hold.

— En omfattende militæraksjon ble i dag igangsatt for å fjerne ISIL fra Tikrit, opplyser generalløytnant Sabah Fatlawi.

— ISIL-krigerne har to valg. De kan flykte eller bli drept, sier Fatlawi.

Ifølge CNN sier en talsmann for militæret til irakisk TV at minst 120 opprørere er drept i offensiven mot byen.

ISIL-angrep i sør

Irakiske styrker har de siste dagene gjennomført flere angrep mot opprørere i Tikrit. Byen ligger rundt 140 kilometer nordvest for Bagdad og er strategisk viktig fordi den ligger på hovedfartsåren mellom Nord-Irak og hovedstaden.

Men samtidig som irakiske styrker rykket inn i Tikrit, angrep opprørere fra ISIL sør i landet.

Minst 20 regjeringssoldater ble drept, mens ytterligere 22 ble såret, ifølge militærkilder og helsepersonell. Kampene fant sted i tre områder sørvest for Bagdad. Ytterligere 22 medlemmer av irakiske sikkerhetsstyrker ble såret i sammenstøtene.

Sistani tar affære

Iraks åndelige sjiamuslimske leder, storayatolla Ali Sistani, ber innstendig landets ledere om å samle seg og utnevne en ny statsminister innen fire dager når den nyvalgte nasjonalforsamlingen trer sammen 1. juli.

Oppfordringen kom etter at statsminister Nuri al-Maliki innrømmet at landet trenger politiske løsninger parallelt med en militær offensiv om det skal lykkes å slå tilbake det sunnimuslimske opprøret.

Sistanis oppfordring gjør det vanskelig for Maliki å fortsette å lede en midlertidig regjering. Han er nå trolig tvunget til enten å danne en koalisjon eller å gå av.

USA og andre land presser på for en samlingsregjering av alle grupper så snart som mulig for å kunne slå tilbake den ISIL-ledede offensiven.

Flyktninger

Internasjonale organisasjoner har uttrykt dyp uro for de humanitære følgene av kampene. 1,2 millioner irakere er på flukt inne i landet, og de siste dagene har opptil 10.000 kristne flyktet fra hjemmene sine nord i Irak.

Fredag ble det kjent at USA har begynt å fly væpnede droner over Bagdad for å forsvare amerikanske soldater og diplomater.

USA forsikrer at dronene USA som nå opererer over Bagdad, kun er en sikkerhetsforanstaltning for å beskytte amerikanske borgere om det blir nødvendig. De skal brukes til overvåking, ikke offensive operasjoner.