Clinton har kniven på strupen og er nødt til å vinne valgene i Ohio og Texas 4. mars. Det var derfor spesielt avgjørende for henne å få fram forskjellen på hennes og Obamas politikk i den direktesendte TV-debatten.

Obama er blitt beskyldt for å ha plagiert sentrale deler av en tale holdt av Massachusetts-guvernør Deval Patrick i 2006. Temaet ble brakt på bane igjen i natt:

— Å bruke lange sekvenser fra en annens tale er ikke forandring man kan tro på, det er forandring man kan kopiere, sa Clinton og omformulerte ett av Obamas mest brukte valgmantra.

— Det er tull å hevde at jeg ikke kan bruke en setning når jeg får den av en av mine valgkampmedarbeidere, svarte Obama. Patrick har aktivt gått ut og støttet Obama i presidentvalgkampen og avviser selv plagiatbeskyldningene.

Plagiat? Døm selv! (ekstern lenke)

Obama i siget

Med elleve seiere på rad er Obama voldsomt i siget, og Clinton strever febrilsk med å snu trenden.

Men torsdagens debatt synliggjorde nok heller hvor nær de to kandidatene står hverandre politisk. Kandidatene ble flere ganger spurt om hva som skiller dem i konkrete saker, men begge strevde med å svare, noe Obama trolig taper minst på.

– Ja, det har vel kommet frem disse første 45 minuttene at veldig mye av politikken vår er sammenfallende, måtte Clinton innrømme etter å ha blitt konfrontert av en av debattlederne.

Peiling på amerikansk politikk? Prøv vår store valgkamp-quiz!

– Grunnleggende forskjell Også Obama medgikk at de to har mye felles politikk, men han hevdet samtidig at han er kandidaten som kan få satt den ut i livet.

– Det er veldig mye Hillary og jeg er enige om, men jeg mener det er en grunnleggende forskjell på hvordan vi vil gjennomføre politikken vår, sa Obama.

– Handling sier mer enn ord, sa Clinton, som mener hun har langt mer relevant erfaring å slå i bordet med.

Debatten som fant sted på et universitet i Austin, Texas, omhandlet alt fra økonomi og ulovlige innvandrere til forholdet til Cuba. Cuba var det første temaet de to diskuterte, og på dette området er kandidatene uenige.

Obama ønsker snarlige møter med den som skal ta over makten etter Fidel Castro, mens Clinton krever politiske og sosiale endringer på Cuba før slike samtaler blir aktuelt.

Tviholdt på helse Helse er en annen sak der de to kandidatenes politikk skiller seg. Clinton forsøkte å tviholde på temaet da det kom opp, og hun gjentok at Obamas plan vil føre til at 15 millioner amerikanere vil stå uten helseforsikring. Men Obama avfeide angrepene hennes med å si at det kun er en «filosofisk forskjell» mellom dem.

Økonomien betegnes som den viktigste saken blant et flertall av velgerne, men heller ikke her klarte New York-senatoren å få fram hvordan politikken hennes skiller seg vesentlig fra Obamas.

– Man må være jurist for å skille disse to kandidatene, sier CNNs politiske ekspert Bill Schneider.

Sjekk også vårt interaktive valgkart

Følelsesladet avslutning De siste målingene viser at det er dødt løp mellom Obama og Clinton i Texas. Hillary Clinton ledet tidligere klart i delstaten. I Ohio leder Clinton med 50 mot 43 prosent.

Hillary Clinton avsluttet torsdagens debatt sterkt og fikk stående applaus fra publikum.

– Jeg har gjennomlevd noen kriser i livet, men det er ingenting sammenlignet med det folk rundt om i hele landet lever med hver eneste dag, sa en følelsesladet Clinton.

Hvem tror du best egner seg som ny president i USA? Diskutér saken her.

JESSICA RINALDI