Luftangrepene og bakkeinvasjonen har vært rettet spesielt mot byene Gao og Konna, hvor islamistene har hatt kontrollen siden i fjor vår. En del av opprørerne ble drept mens de forsøkte å transportere våpen og opprørssoldater, opplyste departementet tirsdag.

Franske myndigheter vil ikke gi et nøyaktig tall for hvor mange som er blitt drept. Den franske forsvarsministeren Jean-Yves Le Drian sier imidlertid til den franske TV-kanalen BFMTV at franske soldater har «gjort stor skade på jihadist-grupper».

Gjenerobret byer

Frankrike sendte styrker til Mali for tre uker siden for å drive opprørerne ut av den nordlige delen av landet. Sammen med regjeringshæren har styrkene gjenerobret flere byer.

18. januar hevdet den maliske hæren at Konna hadde blitt gjenerobret, og 26. januar ble byen Gao tatt tilbake. To dager senere rykket de franske soldatene og regjeringsstyrker inn i Timbuktu. Også den viktige byen Kidal er blitt sikret av tsjadiske soldater.

Opplæringsstyrke

Frankrike har 4.000 soldater utplassert i Mali, og EU er i ferd med å stable en egen styrke på beina som skal drive opplæring og trening av maliske regjeringssoldater.

Frankrikes president François Hollande sa i helgen under et besøk i Mali at de franske styrkene skal trekkes ut når islamistene ikke lenger utgjør noen trussel mot regjeringen og det maliske folk.

45 delegasjoner fra en rekke afrikanske og europeiske land møttes i Brussel tirsdag for å diskutere støtte til kampen mot islamistene.

Presset ut

Den kaotiske politiske situasjonen i Mali i fjor la veien åpen for tuaregenes sekulære opprørsgruppe MNLA i nord. Sammen med islamistiske grupper som al-Qaida i det islamske Maghreb (AQIM) og MUJWA, som kom utenfra, og maliske Ansar Dine, tok tuaregene kontroll over store deler av Nord-Mali.

Men tuaregene, en minoritet på omkring 500.000, ble etter hvert presset ut av islamistene, som tok kontroll over en rekke byer på egen hånd og innførte sine egne lover og regler.