Iraks president Jalal Talabani sier i et intervju med det britiske TV-selskapet ITV at britene kan være ute neste år. – Vi ønsker ikke britiske soldater i Irak for all fremtid. Jeg tror at vi i løpet av ett års tid vil være i stand til å erstatte de britiske soldatene som står i Sør-Irak, sier Talabani.

Hans nestkommanderende, visepresident Adel Abdul Mahdi, slo an samme tone under en tale i Dearborn utenfor Detroit i USA lørdag kveld.

– Jeg tror vi vil få se en delvis tilbaketrekking fra Irak. Jeg har drøftet dette spørsmålet med forsvarsminister Donald Rumsfeld, og vi ser begge optimistisk på utsiktene til at Irak selv kan overta oppgavene til de utenlandske styrkene, mener Mahdi.

Unngå politisk vakuum

Visepresidenten talte til et lydhørt publikum, og møtestedet var neppe tilfeldig valgt: Dearborn-området i delstaten Michigan har den største konsentrasjon av arabere utenfor Midtøsten.

– Vi forbereder oss hele tiden politisk på at de utenlandske styrkene forlater Irak. Den politiske situasjon er god, og vi vil for enhver pris unngå et sikkerhetspolitisk tomrom, sa Mahdi.

USA har i dag om lag 150.000 soldater i Irak, og tapene siden innmarsjen i mars 2003 er nå oppe i over 2.060 drepte. Men både president George W. Bush og flere av hans rådgivere understreker at USA vil bli i Irak til oppgavene er løst.

– Vi blir stående i Irak så lenge det er nødvendig, og vi har ikke til hensikt å stikke av og overlate oppgaven med å stabilisere landet til andre, sa USAs utenriksminister Condoleezza Rice i Bagdad for noen dager siden.

Mahdi skal etter planene møte britenes statsminister Tony Blair mandag, og han blir fremholdt som den mest sannsynlige nye statsminister i Irak etter valget på nasjonalforsamling 15. desember.

Britene ut i 2006

Britene har for tiden om lag 8.000 soldater utplassert i Sør-Irak, rundt byen Basra, og ifølge president Talabani kan tilbaketrekkingen begynne så snart lokale irakiske styrker mener de kan ta over ansvaret for sikkerheten.

Men Talabani ville ikke sette noen tidsfrist, men han har tidligere sagt at tilbaketrekkingen trolig kan ta til mot slutten av 2006. Men han har ikke sagt noe om hvor stor den amerikanske tilbaketrekkingen vil bli.

Den britiske forsvarssjefen Sir Mike Jackson kommenterte Talabanis uttalelser overfor rikskringkastingen BBC og understreket at det ikke bare var for britene å trekke seg ut, men «å finne det mest gunstige tidspunkt».

En representant for Iraks nasjonale sikkerhetsråd sa i Kairo søndag at over 30.000 utenlandske soldater vil trekke seg ut av Irak innen sommeren neste år, mens 60.000 vil være ute om vel ett år.

– Vi håper at rundt 60.000 soldater fra den flernasjonale styrken i Irak vil være ute mot slutten av 2006, slik at det internasjonale styrkenærværet i Irak ved inngangen til 2007 vil falle under 100.000 soldater, sa sikkerhetsrådgiver Muwaffaq Rubaie ifølge nyhetsbyrået AFP.