— Jeg tolker pågripelsen av Suthep som en måte å legitimere kuppet, sier Magnus Andersson, forsker ved Lunds universitet, til nyhetsbyrået TT.

Andersson peker på at Suthep mer eller mindre har krevd at militæret skal gripe inn for å beskytte monarkiet. Pågripelsen er dermed egnet til å demonstrere at militæret ikke går i ledtog med protestlederen til tross for at de nå følger opposisjonens råd.

Den svenske forskeren regner med at militæret innsetter en overgangsregjering som får ett eller to år på seg til å forberede nyvalg. Den nye statsministeren blir trolig hentet fra den tradisjonelle eliten, og Andersson antar at vedkommende vil forsøke å styrke båndene til partier som står i opposisjon til tidligere statsminister Thaksin Shinawatra.

- Tilbakeslag

Dermed vil kuppet være et tilbakeslag for Thaksins søster Yingluck Shinawatra, som nylig måtte gå av som statsminister etter å ha blitt dømt for maktmisbruk.

— Dette er et tilbakeslag for Yingluck, det er et tilbakeslag for den demokratiske prosessen, som tross alt har pågått siden man overlot makten til en regjering som var valgt i frie valg, mener Andersson.

Thailand har tidligere vært rammet av en rekke militærkupp, det siste i 2006 da Thaksin ble avsatt som statsminister. Senere er også landets rettsvesen blitt brukt til å avsette flere statsministre med bånd til Thaksin.

En viktig årsak til de stadige kuppene er at militæret ikke er underlagt sivil kontroll, ifølge eksperter.

En annen årsak er samrøret mellom kongen, militæret og sterke politiske krefter. Kong Bhumibol Adulyadej (86) skal ideelt være en nøytral figur, hevet over politikken, men i praksis fungerer han som en brikke i det politiske spillet. Ifølge eksperter er det liten tvil om at han misliker Thaksin og søsteren Yingluck, og at han støtter de kreftene som står bak torsdagens militærkupp.

Utfordret eliten

Årsaken til at den styrtrike Thaksin har gjort seg upopulær i landets tradisjonelle elite, er at han har utfordret militærets makt, ifølge forsker Stein Tønnesson ved fredsforskningsinstituttet PRIO.

Men Thaksin og hans støttespillere er likevel svært populære i store deler av befolkningen, og siden 2000 har Thaksins parti og dets avleggere vunnet det ene valget etter det andre. Støtten er spesielt stor i de folkerike områdene i nord og nordøst i landet, mens middelklassen i Bangkok regnes som maktbasen til opposisjonen.

Thaksin selv har siden 2008 levd i frivillig eksil i Dubai som følge av korrupsjonsanklager. Helt siden søsteren Yingluck ble valgt til statsminister i 2011, har opposisjonen anklaget henne for å være en nikkedukke for storebroren.