Sjøslaget fant sted natt til mandag, vel to uker etter at partene i konflikten ble enige om å gjenoppta fredssamtalene for å stanse borgerkrigen som nå er i gang igjen.

Marinen og opprørsbåtene barket sammen rundt 8 mil nord for Trincomalee, nordøst på Sri Lanka.

– Det var 25 av Sjøtigrenes båter som seilte sørover. Elleve båter ble senket, og rundt 70 geriljamedlemmer ble drept, sier Percy Perera ved Senteret for nasjonal sikkerhet på Sri Lanka.

Han sier fem marinegaster ble såret i sammenstøtet, og at en av de øverste lederne for LTTEs sjøstyrker trolig ble drept eller såret.

Flykter

Tamiltigrene har så langt ikke kommentert hendelsen, som fant sted få dager etter at antatte opprørere delte ut flygeblader hvor de truet med å angripe og gjenerobre deler av havna i Trincomalee. Befolkningen i området ble bedt om å flykte fra hjemmene sine.

LTTE benekter at gruppen har noe å gjøre med utdelingen av flygebladene. Flere tusen muslimer, som rømte fra området i august for å slippe unna kamper, har nå lagt på flukt igjen. Ifølge hjelpearbeidere har dessuten regjeringshæren sørget for at mange tusen er blitt hindret i å flykte.

Invitert

LTTE og regjeringen har begge sagt at de er villige til å holde ny samtaler for å få en slutt på det siste kapittelet i den tragiske konflikten på øya sør for India. Norge, som fungerer som tilrettelegger for fredssamtalene, har invitert partene til Oslo i begynnelsen av oktober.

Men flere kommentatorer tviler på om møtet faktisk vil finne sted, og frykter at konflikten som har kostet over 65.000 mennesker livet siden 1983, vil rulle videre hvis ikke partene tar tak i de mest sentrale spørsmålene: menneskerettsbrudd på begge sider i konflikten, og opprørernes krav om selvstendighet for tamilene nord og øst på øya.

Flere hundre sivile, soldater og opprørere er blitt drept i de siste kampene på Sri Lanka siden slutten av juli.