Det var om lag 3.200 passasjerer og et mannskap på 1.000 om bord da cruiseskipet «Costa Concordia» gikk på en sandbanke utenfor Italias vestkyst fredag kveld.

Etter grunnstøtingen fikk skipet en slagside på 20 grader og begynte å ta inn vann, ifølge italienske medier. Passasjerene hørte et kraftig brak og ble først fortalt at skipet måtte stanse på grunn av tekniske problemer.

Siden ble de bedt om å ta på seg livbelter og gå i båtene. Noen av dem fikk panikk og hoppet i havet, melder nyhetsbyrået ANSA.

— Det var som en scene fra Titanic, sa en passasjer, Maria Parmegiani.

En av dem som døde, var en 70 år gammel mann som fikk hjertestans da han hoppet ned i det kalde vannet.

Italienske medier meldte først at minst åtte personer hadde mistet livet. Men kystvakten sa lørdag morgen, ifølge Reuters, at tre personer var bekreftet omkommet, mens redningsmannskaper fremdeles leter etter savnede om bord på skipet og i vannet.

Hoppet i vannet

En stor redningsaksjon ble satt i gang av kystvakten etter grunnstøtingen, og de fleste av passasjerene ble snart evakuert og fraktet til øyen Giglio, som ligger nær ulykkesstedet.

Folk som endte i sjøen, ble plukket opp av kystvaktens livbåter mens helikoptre med søkelys hjalp til med søkingen i nattemørket.

Natt til lørdag befant rundt 200 personer seg ennå om bord på skipet, og borgermesteren på Giglio frykter at flere kan ha omkommet siden det var vanskelig å evakuere de siste fra skipet.

- Det ble kullsvart

Passasjerer forteller om panikk og dårlig organisering da skipet gikk på grunn.

— Det ble kullsvart, og så utbrøt det fullstendig panikk, sier svenske Aftonbladets medarbeider Ingalill Mosander, som befant seg om bord.

Hun og ektemannen Jan satt og så på en trylleforestilling da de plutselig merket at båten begynte å krenge, før det rykket kraftig til.

— For mange var det veldig dramatisk. Det var mange barn om bord, og de var livredde, sier Jan Mosander til det svenske nyhetsbyrået TT.

Aftonbladets medarbeider sier at passasjerene ikke fikk noen offisiell forklaring på hva som hadde skjedd, og at alt var svært dårlig organisert om bord etter grunnstøtingen.

En annen passasjer fortalte at de spiste middag da lyset gikk og de plutselig hørte et stort brak. Alt bestikket falt på gulvet.

Må innkvartere tusener

Borgermesteren på den lille øyen Giglio måtte jobbe overtid for å finne tak over hodet for tusener av mennesker, inkludert gravide kvinner og barn.

— Det er full krise her, vi prøver å finne plasser til dem overalt der det er mulig: i barnehager, skoler, hoteller, ethvert sted med tak, sier Sergio Ortelli.

Noen er også blitt innkvartert i kirken.

Det nesten 300 meter lange «Costa Concordia» startet middelhavscruiset i den italienske havna Savona og besøkte fredag Civitavecchia. Det skulle videre blant annet til Palermo, Palma, Barcelona og Marseille.

Skipet har kapasitet for 3.780 passasjerer og et mannskap på rundt 1.000. Blant passasjerene var det rundt 1.000 italienere, 500 tyskere, 150 franskmenn og også noen svensker.