— Den kalde krigen er over, sa Obama etter at han hadde gjort noe ingen amerikansk president hadde gjort på 59 år - satt seg ned og snakket direkte med Cubas leder.

De to mennene ble i desember i fjor enige om å jobbe for å normalisere forholdet mellom sine stater, noe som innebærer å gjenopprette de diplomatiske båndene som Washington kuttet i 1961. Et nytt kapittel har startet i forholdet mellom Cuba og USA, erklærer Obama og takker Castro for hans høflige og åpne sinn.

— Cuba utgjør ingen trussel mot USA, sa Obama etter det historiske øyeblikket under det panamerikanske toppmøtet i helgen.

Tålmodighet

Castro sa på sin side at han er «villig til å diskutere alt». Men i likhet med Obama påpekte han at mange hindringer gjenstår i den politiske tautrekkingen som nå vil komme.

— Vi må være tålmodige, svært tålmodige. Noen ting er vi enige om; andre ting er vi uenige om. Vi er blitt enige om å være uenige, sa 83 år gamle Castro, som ble Cubas president i 2008 da hans eldre bror Fidel trådte til side på grunn av en skrantende helse.

Naboene vil fortsette å utvikle vennskapsbånd mellom sine folk, sa Castro, men advarte samtidig mot å ha urealistiske forventninger om fremtiden.

Direkte

Også Obama manet til forsiktighet etter det 80 minutter lange møtet i et lite konferanserom i Panama by, der atmosfæren ble beskrevet som hyggelig, men formell.

— Vi har svært ulike syn på hvordan samfunnet skal organiseres. Jeg var veldig direkte med ham og sa at vi ikke kommer til å slutte å snakke om demokrati og menneskerettigheter, forsamlingsfrihet og pressefrihet, sa Obama på en pressekonferanse før han satte seg på flyet hjem til USA.

Terrorliste

Fredag ble det kjent at USAs utenriksdepartement vil stryke Cuba fra listen over stater som støtter terrorisme - et hovedkrav fra Castro før noen ambassader kan åpnes.

Anbefalingen øker Cubas sjanse til å bli strøket fra svartelisten, der landet har selskap med blant andre Syria og Iran.Før hjemreisen til Washington natt til søndag sa Obama at han ennå ikke har avgjort saken. Men ifølge kilder i Washington kommer beslutningen i løpet av de neste dagene, og arbeidet med å gjenåpne ambassadene vil komme i gang relativt raskt.

Kritikk i USA

Demokraten Obama har møtt kritikk fra enkelte kanter på hjemmebane for den dramatiske kursendringen i Cuba-politikken. Kritikerne mener han gir for mye, for raskt uten først å kreve politisk reform i øystaten.

Obama påpekte lørdag at et flertall av amerikanerne støtter hans gryende Cuba-vennskap, noe som også reflekteres i en rekke meningsmålinger.

Presidenten kan fortsette å lempe på enkeltsanksjoner mot Castros styre, men handelsblokaden kan bare skrotes med godkjenning fra Kongressen, og den styres av Republikanerne.

Obamas historiske åpning mot Cuba er et ledd i en bredere tilnærming overfor USAs tradisjonelle fiender. Tross hard kritikk fra motstanderne, er Obamas regjering i sluttspurten av forhandlingene med Iran om å gjøre slutt på striden om Teherans atomprogram.