— De leter bokstavelig talt etter levende mennesker blant mengder med flytende lik, sa Maltas statsminister Joseph Muscat i dag. Opp mot 700 båtflyktninger fryktes omkommet i Middelhavet. Det er i så fall den hittil største dødsulykken blant de mange forlisene som har funnet sted den siste tiden.

Det er bare en uke siden 400 mennesker omkom i en lignende ulykke.

Et bedre liv

— Dette er menn og kvinner akkurat som oss, sa Pave Frans i en tale på St. Petersplassen i Roma i dag. Paven la sin første offisielle tur til Lampedusa, der mange av flyktningene havner, da han ble utnevnt i 2013.

— Dette er mennesker som søker et bedre liv. De sulter og blir forfulgt, de er sårede, utnyttede og ofre for krig, sa paven.

28 reddet

Bare 28 mennesker er reddet etter ulykken, opplyser Carlotta Sami fra FNs høykommissær for flyktninger (UNHCR). Det er funnet flere omkomne i havet, og lik flyter inn mot kysten av Libya.

Overlevende fra ulykken sier det var over 700 mennesker om bord i båten, ifølge UNHCR. Maltas marine sier imidlertid at det var 650 mennesker om bord.

Kantret da redningen kom

Kystvakten, marinen og luftforsvaret fra Italia, samt flere lasteskip i nærheten, bisto i søket etter overlevende i Siciliastredet søndag formiddag.

Fiskebåten som skulle frakte flyktningene over Middelhavet, ba søndag kveld om hjelp fra den italienske kystvakten, fordi den hadde navigasjonsproblemer. Kystvakten sendte et portugisisk lasteskip for å bistå.Ifølge Times of Malta og Reuters samlet flyktningene seg på én side av båten da de så lasteskipet, noe som skal ha ført til at fiskebåten kantret.

Verste ulykken i år

Ulykken skjedde rundt 10 mil nord for Libya, 19 mil sør for Lampedusa i Italia.

Dersom antallet omkomne bekreftes, vil dette være den verste ulykken med båtflyktninger på Middelhavet så langt i år. Før søndagens ulykke hadde til sammen rundt 900 mistet livet i lignende forsøk på å krysse Middelhavet i år.

Forrige søndag mistet anslagsvis 400 flyktninger livet da en båt med 550 mennesker om bord kantret.

Katastrofe

Flyktningestrømmen fra Afrikas kyst er en katastrofe i langsom kino. Siden 2000 har over 22 000 mennesker mistet livet i et forsøk på å nå Europas kyst. I fjor druknet over 3000 båtflyktninger i Middelhavet.

Bare den siste uken har over 11.000 flyktninger forsøkt å krysse Middelhavet, mange av dem i overfylte, gamle båter.

Flyktninger fra Syria

Den italienske kystvakten har sagt at de forventer mer enn 100 000 båtflyktninger i 2015, ifølge NRK. Mange av dem kommer fra Syria. FNs høykommisær for flyktninger, António Guterres, har bedt vestlige land ta imot 130 000 flyktninger fra Syria de neste to årene.

Hittil har fire millioner mennesker har flyktet fra konflikten i Syria. De fleste av dem sitter i leire i Tyrkia, Libanon og Jordan.